Castle Bravo: a maior explosão nuclear dos EUA

O dia 1º de março marca o 60º aniversário do Castelo Bravo, o maior dispositivo termonuclear já detonado pelos Estados Unidos. O teste fazia parte de uma operação maior para testar dispositivos nucleares de alto rendimento, conhecida como Operação Castelo, conduzida pela Comissão de Energia Atômica dos Estados Unidos e pelo Departamento de Defesa. A operação ocorreu no Atol de Bikini, parte das Ilhas Marshall, usado pelos militares americanos a partir de 1946 para pesquisas de teste de armas nucleares. Embora o teste tenha avançado no projeto de armas termonucleares, erros de cálculo sobre o rendimento resultaram no maior acidente de contaminação nuclear dos EUA.

Os Estados Unidos testaram seu primeiro dispositivo termonuclear, conhecido como Ivy Mike, dois anos antes, em 1952, também nas Ilhas Marshall. Na esteira do teste de Ivy Mike, os cientistas americanos se apressaram em criar um conjunto de projetos termonucleares que podem ser entregues.

Enquanto Ivy Mike era um dispositivo termonuclear úmido (o que significa que o isótopo de hidrogênio usado no dispositivo era líquido), o Castle Bravo era um dispositivo seco, o que reduzia muito seu peso e tamanho. O Castelo Bravo foi o primeiro dispositivo termonuclear a ser entregue, e o teste teve como objetivo abrir caminho para a criação de armas mais eficazes, incluindo armas que pudessem ser entregues por aeronaves.



Os designers da Castle Bravo calcularam seriamente o rendimento do dispositivo, resultando em contaminação por radiação crítica. Eles previram que o rendimento do dispositivo seria de cerca de cinco a seis megatons (um megaton é o equivalente a um milhão de toneladas de TNT). Os cientistas ficaram chocados quando o Castelo Bravo produziu uma produção espantosa de 15 megatoneladas, tornando-o 1.000 vezes mais poderoso do que as armas nucleares americanas usadas em Hiroshima e Nagasaki em 1945. O erro de cálculo ocorreu porque os cientistas não perceberam que a fonte seca do combustível de fusão, o deuterídeo de lítio com 40 por cento de conteúdo de isótopo de lítio-6, contribuiria muito para o rendimento geral da detonação.

O dispositivo Castle Bravo pesava aproximadamente 23.500 libras. A nuvem em forma de cogumelo se formou após a detonação cresceu para quase quatro milhas e meia de largura e atingiu uma altura de 130.000 pés seis minutos após a detonação. A cratera deixada para trás tem um diâmetro de 6.510 pés e uma profundidade de 250 pés. Apesar de seu imenso poder, o teste do Castelo Bravo é apenas o quinto maior teste da história. Com um rendimento de 50 megatons, o Tsar Bomba, testado pela União Soviética em outubro de 1961, detém o recorde do maior teste nuclear.

O teste resultou em precipitação nuclear que caiu sobre os habitantes dos atóis próximos ao local da detonação e um militar que trabalhava na Operação Castelo. A precipitação crítica ocorreu nos atóis Rongelap, Rongerik, Alinginea e Utirik nas Ilhas Marshall. As evacuações organizadas pelos Estados Unidos eram lentas demais para limitar as doses letais de radiação e, em muitos casos, os habitantes não sabiam sobre o teste nuclear ou as consequências da precipitação nuclear. Em um exemplo trágico, cerca de cinco horas após a detonação do Castelo Bravo, pó radioativo começou a cair no Atol de Rongelap. Acreditando que esse pó era neve, muitos habitantes brincaram e comeram o pó.

Anos depois, os habitantes da ilha enfrentaram vários problemas de saúde, incluindo defeitos de nascença. Estima-se que 665 habitantes das Ilhas Marshall foram superexpostos à radiação. Além dos atóis, vestígios de material radioativo foram descobertos na Austrália, Índia, Japão, Estados Unidos e Europa. A precipitação nuclear espalhou-se por cerca de 7.000 milhas quadradas.

Uma hora e meia após a detonação, a precipitação nuclear atingiu um navio de pesca japonês, o Lucky Dragon No. 5, que estava a cerca de 80 milhas a leste do local de teste. No final das contas, um dos 23 membros da tripulação morreu de envenenamento agudo por radiação, enquanto muitos outros enfrentaram sérios efeitos para a saúde. Depois do uso de armas nucleares dos EUA no Japão apenas nove anos antes, o teste Castle Bravo causou uma disputa internacional entre os dois países e atraiu atenção negativa para os testes termonucleares atmosféricos. Várias semanas após o teste, o ex-primeiro-ministro indiano Jawaharlal Nehru pediu um acordo de suspensão dos testes nucleares, marcando um dos primeiros esforços para interromper os testes de armas nucleares.

Os erros do teste Castle Bravo não acabaram com os testes termonucleares dos Estados Unidos ou de outros países. A Operação Castelo continuou com uma nova série de testes nucleares nas Ilhas Marshall após o teste do Castelo Bravo. No geral, entre 1946 e 1958, os Estados Unidos realizaram 67 testes de armas nucleares no Oceano Pacífico.

Em grande parte devido à preocupação com a precipitação gerada por testes acima do solo, como o Castle Bravo, o Tratado de Proibição de Testes Limitados foi assinado em 1963, que exigia que todos os testes fossem conduzidos no subsolo. No total, os Estados Unidos realizaram 1.030 testes nucleares, a maioria subterrâneos. No entanto, desde 1992, os Estados Unidos seguiram uma moratória de testes autoimposta e, em vez disso, dependem de simulações avançadas para garantir a confiabilidade de seu estoque. Os Estados Unidos assinaram - mas o Senado ainda não consentiu com a ratificação do - o Tratado de Proibição de Testes Abrangentes, que proibiria todos os testes nucleares.