A perigosa separação da classe média alta americana

A classe média alta americana está se separando, lenta mas seguramente, do resto da sociedade. Essa separação é mais óbvia em termos de renda - onde o quinto do topo tem prosperado enquanto a maioria fica para trás. Mas a separação não é apenas econômica. As lacunas estão crescendo em uma ampla gama de dimensões, incluindo estrutura familiar, educação, estilo de vida e geografia. Na verdade, essas dimensões de vantagem parecem estar se agrupando mais fortemente, cada uma ampliando assim o efeito da outra.

Em uma nova série de Memorandos de Mobilidade Social, examinaremos o estado da classe média alta americana: sua composição, grau de separação da maioria e perpetuação ao longo do tempo e através das gerações. Alguns podem se perguntar sobre o propósito moral de tal exercício. Afinal, o que importa se os que estão no topo estão prosperando? Com certeza, existe o perigo de nos entregarmos à economia da inveja. Se a separação é um problema é uma questão sobre a qual pessoas sensatas podem discordar. A primeira tarefa, no entanto, é ter uma noção do que está acontecendo.

Somos os 80 por cento! Não é exatamente o mesmo anel que nós somos os 99 por cento!

Para muitos, a linha divisória de classe mais atraente é aquela entre aqueles que estão no topo e todos os demais. É verdade que o 1% do topo está se distanciando dramaticamente dos 99% da base. Mas o 1% do topo é, por definição, um pequeno grupo. Não é plausível afirmar que o indivíduo ou família no 95ºou 99ºpercentis são de alguma forma parte da corrente principal da América, mesmo que muitos deles pensem assim: mais de um terço dos manifestantes no A marcha do Dia de Maio ‘Occupy’ em 2011 teve ganhos anuais de mais de $ 100.000 .



Para outros, a divisão mais importante está na outra extremidade do espectro: a linha de pobreza. Os pobres não ficaram atrás da classe média nas últimas décadas. Mas eles também não os alcançaram. Pode-se argumentar que o que quer que esteja acontecendo no topo da distribuição, a lacuna com a qual mais devemos nos preocupar é entre as famílias que lutam para colocar comida na mesa e aquelas com uma renda média adequada.

Isso pode estar certo. Mas dois pontos valem a pena. Em primeiro lugar, é de vital importância para os analistas e formuladores de políticas pelo menos serem claros sobre suas principais preocupações. Se reduzir a pobreza é o objetivo, então deve ser explicitado, em vez de confundir com redução da desigualdade - especialmente dado que uma boa parte (embora não toda) da força motriz por trás da desigualdade contemporânea é a lacuna em direção ao topo. Claro, os dois objetivos podem ser perseguidos ao mesmo tempo. Mas precisamos deixar claro que eles são distintos.

Em segundo lugar, devemos estar atentos ao papel da biografia. A maioria dos jornalistas, acadêmicos e especialistas em política são membros da classe média alta. Isso sem dúvida influencia seus (OK, nosso ) tratamento da desigualdade. Aqueles de nós na classe média alta normalmente acham mais confortável examinar os problemas da desigualdade até a estratosfera dos super-ricos ou até o fim da pilha entre as famílias pobres ou com baixa renda. É desconcertante pensar que o problema da desigualdade pode estar mais perto de casa.

Definindo a classe média alta

Classe é um conceito escorregadio, especialmente em uma sociedade que gosta de se considerar sem classes - ou, mais precisamente, em que todos gostam de se considerar uma classe média. Em 2014, 85 por cento dos adultos norte-americanos se descreveram como 'classe média'; uma figura essencialmente inalterada desde 1939, quando uma pesquisa Gallup descobriu que 88 por cento se descreveram da mesma maneira.

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Dado que quase todos os americanos são de classe média, as distinções mais importantes ocorrem dentro desse amplo grupo. Apenas uma pequena proporção - 1 por cento ou 2 por cento - está disposta a se rotular de 'classe alta'. Mas uma minoria significativa adota a descrição de 'classe média alta': 13 por cento na pesquisa mais recente, ante 19 por cento capturados em 2008 :

Quadro 1 - A qual classe social você diria pertencer?

Esses números são, na verdade, muito semelhantes aos gerados pela maioria dos sociólogos, que têm uma tendência para o status ocupacional e que normalmente define a classe média alta compreende profissionais e gerentes, cerca de 15-20 por cento da população em idade ativa.

A receita fornece um instrumento mais limpo para dissecar a distribuição, entretanto, uma vez que é mais fácil rastrear ao longo do tempo e comparar objetivamente. A renda também é um exemplo do que o filósofo Joseph Fishkin descreve como um 'bem instrumental', trazendo outros benefícios junto.

Obviamente, as aulas são compostas por uma mistura sutil e inconstante de fatores econômicos, sociais, educacionais e de atitude. Mas, para meus propósitos, uma classificação baseada na renda fornecerá um bom ponto de partida, até porque as tendências na desigualdade de renda são bastante claras: o quinto superior está se afastando do resto da sociedade.

Neste primeiro memorando, apresento alguns dados descritivos para três grupos:

  1. Classe média alta (20% mais ricos em renda familiar)
  2. 'Metade' intermediária (os próximos dois quintis abaixo, ou seja, 40 por cento)
  3. 'Metade' inferior (os dois quintis inferiores, ou seja, 40 por cento)

As pessoas tendem a ter renda mais alta à medida que envelhecem (pelo menos até a aposentadoria). Portanto, devemos ter cuidado para não confundir efeitos de coorte com tendências reais. Por esse motivo, sempre que possível e apropriado, construímos nossos quintis de renda para uma faixa etária estreita (principalmente 35 a 40).

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RENDIMENTOS DE CLASSE MÉDIA SUPERIOR: EM CIMA

Existem muitos argumentos sobre a extensão da desigualdade. Mas ninguém questiona o fato de que, nas últimas décadas, a renda da classe média alta está aumentando em relação ao resto da distribuição. As famílias no quintil superior recebem cerca de metade da renda geral:

Gráfico 2 - participação na renda total 1970-2013, por grupo de renda

As famílias de classe média alta têm visto um crescimento muito mais forte na renda real nas últimas décadas:

Gráfico 3 - rendimento médio real domiciliar, 1967-2013

Também é verdade que há uma crescente desigualdade no quintil superior. Na verdade, quanto mais alta a distribuição, maior o aumento da desigualdade. Isso é verdade mesmo dentro do 1% do topo, onde é o 0,1% ou mesmo 0,01% que está vendo o aumento mais rápido na receita.

Onde você tirou seu segundo diploma? A classe média alta e a educação

A classe média alta está se distanciando economicamente. Mas a aula não se trata apenas de dinheiro. A educação também é um ingrediente importante. Um nível de escolaridade mais elevado tende a estar associado a um maior prestígio e autonomia ocupacional, bem como a qualidade e segurança no emprego. Vale lembrar também, ainda nesta era instrumental, que a educação é um bem em si mesma.

Dada a forte associação entre educação e rendimentos, não é surpresa que os adultos nas famílias do quintil de renda mais alta tendam a ter níveis de educação mais elevados. Um quarto dos chefes de família possui pós-graduação ou qualificação profissional, um terço possui diploma de quatro anos e a maioria dos demais possui pelo menos alguma educação universitária:

Gráfico 4 - realização educacional por renda, 2004-2006

Nas últimas décadas, os retornos do mercado de trabalho à educação aumentaram. Com outras coisas iguais, isso deve estreitar a relação entre a situação da renda familiar e o nível de escolaridade: em outras palavras, uma renda de classe média alta e uma educação de classe média alta andam juntas com ainda mais frequência.

Uma maneira simples de testar isso é observar a correlação entre estar no quintil de renda mais alto e atender a certos padrões de referência de educação. Correlacionamos o status de renda do quintil superior com três medidas de educação: anos de escolaridade, nível de realização educacional e estar no quintil superior do educacional distribuição. Uma vantagem da terceira é que é uma medida puramente relativa e, portanto, não é influenciada pelo aumento dos níveis gerais de educação.

Gráfico 5 - educação e relação de renda superior

Como esperado, a associação entre escolaridade e alta renda familiar se estreitou ao longo do tempo. A tendência é menos forte para a medida de anos de escolaridade, quase certamente por causa do aumento significativo nas taxas de conclusão do ensino médio. Mas é claro que aqueles com alto nível de escolaridade têm agora uma chance ainda maior de também ter uma alta renda familiar. (A educação é uma parte tão grande da história de separação da classe média alta, não menos em termos de transmissão intergeracional, que receberá atenção especial em um futuro Memorando desta série.) Quando diferentes dimensões de vantagem se agrupam mais fortemente, a separação da classe média alta torna-se mais nítida: assim como o agrupamento de desvantagens amplifica o efeito da pobreza.

Famílias, casamento e classe social

A sociedade americana está dividida em linhas econômicas e educacionais, mas também na linha de fratura da família. Há uma 'lacuna no casamento' muito discutida entre americanos ricos e bem-educados e seus pares menos favorecidos. As famílias no quintil de renda mais alta têm muito mais probabilidade de apresentar um casal casado do que as famílias mais baixas na distribuição. É claro que o fato de ser casado ajuda a aumentar a renda familiar, já que dois adultos têm o dobro do potencial de ganhos. No entanto, as disparidades por renda na estrutura familiar são marcantes. Há mais adultos que nunca se casaram do que casados ​​(de 35 a 40 anos) entre os 40% mais pobres da distribuição de renda (37% contra 33%). No quintil superior, o quadro se inverte: a grande maioria dos chefes de família (83 por cento) são casados, enquanto apenas 11 por cento nunca foram casados:

Gráfico 6 - estado civil dos chefes de família 35-40 por faixa de renda, 2013

Em si, a relação entre o status da classe média alta e a estrutura familiar pode parecer pouco preocupante. Se as pessoas decidem se casar ou não, é uma escolha pessoal. Mas a estrutura familiar, como um marcador e preditor da estabilidade familiar, faz uma diferença nas chances de vida da próxima geração. Na medida em que os americanos de classe média alta são capazes de formar famílias planejadas, estáveis ​​e comprometidas, seus filhos se beneficiarão - e terão maior probabilidade de manter sua condição de classe infantil quando se tornarem adultos.

Votação e atitudes

Há uma grande preocupação com o impacto dos super-ricos na política americana, e com razão: leia o livro de Darrell West Bilionários para uma conta equilibrada. Mas, embora os Trumps, Kochs e Buffett tenham dinheiro para financiar as campanhas presidenciais, a classe média alta também tem muita influência política. Eles votam, se organizam, fazem lobby, reclamam: e suas vozes são ouvidas. É um fato estabelecido que aqueles com renda mais alta têm maior probabilidade de votar. Em 2012, três em cada quatro chefes de família de alta renda votaram, em comparação com apenas metade dos que ficaram na parte inferior (observe que estes não são precisamente os mesmos cortes que os quintis de renda):

Gráfico 7 - votação dos chefes de família 35-40 por grupo de renda, 2012

A classe média alta também tem mais probabilidade de acreditar no Sonho Americano de que o trabalho árduo leva você à frente, sem dúvida em parte porque eles acreditam, com ou sem razão, que a afirmação se aplica a eles:

Gráfico 8 - você acha que o trabalho árduo leva você à frente na vida? Nós. entrevistados, 2006-2013

nós estamos indo para a guerra civil?

É provável que um status de classe média alta seja tanto causa quanto consequência de um alto grau de autoconfiança e capacidade de navegar nas complexidades do mundo. Como a famosa colunista de conselhos de Chicago, Ann Landers, escreveu certa vez: Classe é uma aura de confiança que é ter certeza sem ser arrogante. A classe não tem nada a ver com dinheiro. A classe nunca corre com medo. É autodisciplina e autoconhecimento.

Os dados da pesquisa fornecem algum suporte para a tese da 'aura de confiança' dos Landers. Existem grandes diferenças na medida em que os indivíduos em diferentes pontos da escala de renda se sentem confortáveis ​​com o ritmo da mudança:

Gráfico 9 - proporção de respondentes entre 35 e 40 que concordam com a afirmação

Na verdade, entre meados da década de 1970 e o final da década de 20ºséculo, os membros da classe média alta parecem ter ficado mais relaxados em relação às mudanças no mundo ao seu redor. (Observação: ainda não conseguimos acessar dados mais recentes sobre esta questão.)

CONCLUSÃO

O escritor e estudioso Reihan Salam desenvolveu algumas visões pessimistas sobre a classe média alta. Escrevendo em Ardósia , ele se desespera porque, embora muitos dos indivíduos de classe média alta que conheci sejam pessoas boas e decentes, cheguei à conclusão de que os americanos de classe média alta ameaçam destruir tudo o que há de melhor em nosso país .

Hipérbole, é claro. Mas certamente há motivos para preocupação. Salam aponta para a rebelião bem-sucedida contra os planos do presidente Obama de conter 529 planos de poupança para faculdades, que essencialmente equivalem a uma redução de impostos para a classe média alta. Embora a política da reforma tenha sido muito malfeita, foi de fato um lembrete de que a classe média alta americana sabe como cuidar de si mesma. Os esforços para aumentar a redistribuição, ou afrouxar as leis de licenciamento, ou liberar os mercados habitacionais, ou reformar as admissões em escolas, podem esbarrar na sólida parede da resistência racional e egoísta da classe média alta. É quando a separação da classe média alta deixa de ser uma curiosidade sociológica para se tornar um problema econômico e político.

No longo prazo, uma ameaça ainda maior pode ser representada pela perpetuação do status da classe média alta ao longo das gerações. Há uma 'rigidez' intergeracional na base da distribuição de renda; mas há pelo menos o mesmo na outra extremidade, e algumas evidências de que os EUA mostram taxas particularmente baixas de mobilidade descendente do topo. Quando o status se torna mais fortemente herdado, a desigualdade se torna estratificada, as sociedades abertas começam a se fechar e as distinções de classe se tornam mais nítidas.