O futuro será moldado pelo que o crescimento da produtividade global fará a seguir

O crescimento da produtividade é uma sombra do que era. É um décimo do que era há 40 anos nas economias avançadas, e mesmo as economias emergentes estão lutando para replicar o crescimento do passado. Como motor fundamental dos padrões de vida de longo prazo, o fraco crescimento da produtividade é um problema sério. Padrões de vida mais baixos, déficits orçamentários maiores, menos empregos, salários mais baixos e maior desigualdade aguardam se as coisas não melhorarem.

Boom digital, mas para onde a produtividade?

O que mais chama a atenção nesse período de baixa produtividade é que ele coincide com enormes avanços tecnológicos. Outros 3,5 bilhões de pessoas ganharam acesso à Internet. O poder de processamento dos computadores aumentou exponencialmente, enquanto seu custo e tamanho despencaram. Os smartphones se multiplicaram e os negócios online prosperaram. E-mail, GPS e software avançado se espalharam. A economia compartilhada está revelando todo o potencial de carros ociosos e quartos e casas vazios. As tecnologias de informação e comunicação (TIC) e inteligência artificial (IA) remodelaram muitas indústrias. A história acumulada do conhecimento humano está agora ao nosso alcance.

Robert Solow observou a famosa observação de que você pode ver a era do computador em qualquer lugar, menos nas estatísticas de produtividade. Os economistas apresentaram uma variedade de explicações para o chamado paradoxo de Solow, cada uma das quais implica um caminho radicalmente diferente para o crescimento da produtividade no futuro. Nosso capítulo no livro recém-publicado Growth in a Time of Change modela cada um desses cenários possíveis para explorar como o mundo pode ser, dependendo de quem estiver correto.



Cenários otimistas versus pessimistas: decolagem generalizada ou estagnação

Vamos começar com os otimistas. Alguns economistas, como o Prêmio Nobel de 2018 William Nordhaus e Iraj Saniee e seus co-autores no Nokia Bell Labs , apontam para dados históricos que mostram longos períodos de defasagem entre os avanços tecnológicos e os aumentos de produtividade. Para esses economistas, um grande aumento na produtividade está chegando.

Se os otimistas estiverem corretos e o crescimento da produtividade global decolar rapidamente, muitos dos problemas do mundo desaparecem. Investimentos, salários e empregos aumentam drasticamente. O PIB aumenta e a desigualdade diminui. Enquanto todos os setores experimentam um boom de investimento, o setor de bens duráveis ​​experimenta o maior aumento. O forte aumento do investimento leva a um aumento da demanda por bens de investimento, especialmente bens manufaturados duráveis ​​e os recursos de energia e mineração necessários para produzi-los. Os países que exportam bens manufaturados duráveis ​​(como a Alemanha) e recursos de energia e mineração (como a Austrália) se beneficiam significativamente. A estagnação secular torna-se uma coisa do passado.

Mas surgem novos desafios. A economia global é um sistema fechado, portanto os recursos para financiar esse boom de investimento e produção devem vir de algum lugar: seja do aumento da poupança do governo ou da redução do consumo atual. Se os governos não agirem ou se a rigidez do mercado financeiro impedir o acesso aos mercados de capital globais, o consumo pode cair. O choque também desencadeia transições que exigem a redistribuição de mão de obra e capital de setores em declínio para setores em expansão. Mercados de trabalho rígidos e mercados de produtos oligopolísticos dificultam esse ajuste. Assim, todos os benefícios do boom podem ser desperdiçados, e seus benefícios podem ter vida curta e serem distribuídos de forma mais desigual entre capital e trabalho.

Agora considere os pessimistas. Alguns economistas, notavelmente da Northwestern University Robert Gordon , argumentam que os avanços tecnológicos nas últimas décadas não proporcionarão o tipo de aumento de produtividade que vimos nas invenções do século passado. Facebook e Netflix são ótimos, mas não são páreo para eletricidade e encanamento interno.

Se os pessimistas estiverem corretos e o crescimento da produtividade nas economias avançadas for pior do que o esperado, o futuro será menos otimista. Os planos de investimento serão revistos para baixo drasticamente. O estoque de capital diminui, o desemprego aumenta, os salários caem e o crescimento do PIB é atingido. Uma taxa de câmbio mais fraca compensa parcialmente esses efeitos por meio de um aumento na balança comercial, à medida que o capital flui das economias avançadas em busca de retornos mais elevados em outros lugares, mas os efeitos líquidos provavelmente serão negativos. As economias emergentes, que apresentam grande potencial de recuperação para o crescimento da produtividade, podem se beneficiar desse cenário de produtividade mais fraca nas economias avançadas. Embora sofram uma redução na demanda de exportação, eles se beneficiam de um boom de investimentos à medida que o capital flui para suas economias e as taxas de juros globais caem. Saldos comerciais mais fracos compensaram parcialmente esse ajuste nos mercados de capitais globais, mas o efeito líquido é um impulso para o PIB.

Cenários mistos: economias e indústrias líderes e atrasadas

Nem todos os economistas adotam uma abordagem do tipo tudo ou nada quando se trata do futuro do crescimento da produtividade. Alguns esperam um caminho mais assimétrico. De Harvard Marc Melitz , por exemplo, vê a resposta para o paradoxo da produtividade no nível da empresa. Embora algumas empresas tenham sido altamente produtivas, seus efeitos foram arrastados por empresas retardatárias. O OCDE descobriu que as empresas fronteiriças alcançaram consistentemente altas taxas de produtividade desde 2000, mais de seis vezes as das empresas retardatárias. Existem evidências semelhantes no nível da indústria. John Fernald , do Federal Reserve Bank de San Francisco, mostra que os ganhos de produtividade de TIC têm se concentrado em setores específicos, enquanto outros setores têm atrasado na adoção dessas tecnologias.

Nossos resultados confirmam os avisos da mídia popular: as empresas e setores que não investirem em tecnologias emergentes ficarão para trás. Mas há mais para a história. Em um cenário em que o setor de serviços experimenta um aumento da produtividade, ele se beneficia mais do que outros setores por meio do aumento do investimento, da produção e do emprego. Mas outros setores que alimentam o setor emergente (e países nos quais esses setores são dominantes) também se beneficiam. Economias que possuem os maiores setores de serviços, como o Japão, experimentam os maiores aumentos de longo prazo no PIB, emprego e investimento neste cenário. Os influxos de capital para essas economias significam que elas também experimentam as maiores valorizações parcialmente compensatórias em suas taxas de câmbio reais efetivas e as maiores quedas em seus saldos comerciais, mas continuam sendo beneficiários líquidos.

Por fim, exploramos o que acontece se a produtividade aumentar apenas em países que estão investindo pesadamente em pesquisa e desenvolvimento, especialmente em IA, como os Estados Unidos, as principais economias europeias, Japão, China e Coréia. Sem surpresa, o PIB aumenta em países que experimentam um boom de produtividade à medida que atraem a poupança global para financiar o aumento do investimento, consumo e produção. Suas balanças comerciais pioram à medida que suas taxas de câmbio se valorizam, mas os efeitos líquidos sobre o PIB, os salários e o emprego são substancialmente positivos. Mas nem tudo são más notícias para o resto do mundo. Embora a maioria veja uma queda no investimento e na produção à medida que o capital se desloca para os países em expansão, as economias que alimentam os booms de investimento e produção nas economias fronteiriças são levadas embora.

O caso particular da área do euro

Mas há um alerta para a área do euro. Quando seus parceiros comerciais têm um boom de produtividade e você perde a oportunidade, uma taxa de câmbio flutuante suaviza o golpe, depreciando e aumentando automaticamente suas exportações. Mas se você e seus parceiros comerciais compartilham a mesma taxa de câmbio, esse importante estabilizador automático é removido. Se a França e a Alemanha são os únicos países da área do euro que experimentam um boom de produtividade, não só o resto da área do euro fica de fora do boom, como a valorização do euro prejudica suas exportações. Isso ressalta o valor das taxas de câmbio flutuantes e do compartilhamento de tecnologia, principalmente por meio do comércio. Mas para países que compartilham a mesma taxa de câmbio, isso ressalta a importância de uma integração e coordenação fiscal mais profundas: menos gastos em economias em expansão e mais gastos em economias em não expansão.

Flexibilidade e abertura são essenciais

Nossos resultados mostram que o futuro será moldado pelo que acontecerá próximo ao crescimento da produtividade global. Infelizmente, o que acontece a seguir continua sendo fortemente contestado. O que os formuladores de políticas devem fazer em face de tal incerteza?

A melhor resposta à incerteza é flexibilidade e abertura. Se a produtividade decolar, produtos, capital e mercados de trabalho flexíveis no contexto de abertura serão essenciais para facilitar as transições necessárias e aproveitar todos os benefícios do boom. Se o boom está acontecendo nas economias vizinhas, flexibilidade e abertura são essenciais para aproveitar esses benefícios. Se os pessimistas estiverem certos e não houver boom, as reformas para aumentar a flexibilidade e a abertura serão a chave para aumentar a produtividade em primeiro lugar. Como nos diz o provérbio chinês, a melhor época para plantar uma árvore é há 20 anos. O segundo melhor momento é agora. O mesmo se aplica à reforma estrutural.