Como a qualidade da merenda escolar afeta o desempenho acadêmico dos alunos

Em 2010, o presidente Barack Obama assinou a Lei para Crianças Saudáveis ​​e Livres da Fome. O principal objetivo da lei era elevar os padrões nutricionais mínimos para a merenda escolar pública servida no âmbito do Programa Nacional de Merenda Escolar. A discussão política em torno da nova lei centrou-se nas razões de saúde subjacentes para oferecer merendas escolares mais nutritivas, em particular, a preocupação com o número de crianças com excesso de peso. O Centros de controle de doenças estima que uma em cada cinco crianças nos Estados Unidos seja obesa.

Surpreendentemente, o debate sobre a nova lei envolveu muito pouca discussão sobre se o fornecimento de uma merenda escolar mais nutritiva poderia melhorar o aprendizado dos alunos. Uma extensa literatura médica examina a ligação entre dieta e desenvolvimento cognitivo e dieta e função cognitiva. A literatura médica enfoca os mecanismos biológicos e químicos relacionados a como nutrientes e compostos específicos afetam desenvolvimento físico (por exemplo, visão), conhecimento (por exemplo, concentração, memória) e comportamento (por exemplo, hiperatividade). No entanto, o que falta na literatura médica são evidências diretas sobre como a nutrição afeta o desempenho educacional.

Tentamos preencher essa lacuna em um novo estudo que mede o efeito de oferecer merendas mais saudáveis ​​nas escolas públicas nas notas dos testes acadêmicos de final de ano para alunos das escolas públicas da Califórnia. O período de estudo cobre cinco anos acadêmicos (2008-2009 a 2012-2013) e inclui todas as escolas públicas do estado que relatam resultados de testes (cerca de 9.700 escolas, principalmente escolas de ensino fundamental e médio). Em vez de focar nas mudanças nos padrões nacionais de nutrição, enfocamos as diferenças específicas da escola na qualidade do almoço ao longo do tempo. Especificamente, aproveitamos o fato de que as escolas podem optar por contratar empresas privadas de qualidade nutricional variada para preparar a merenda escolar. Cerca de 12 por cento das escolas públicas da Califórnia têm contrato com uma empresa privada de merenda durante o nosso período de estudo. Os funcionários da escola preparam totalmente as refeições internamente para 88% das escolas.



Para determinar a qualidade de diferentes empresas privadas, nutricionistas do Nutrition Policy Institute analisou os cardápios de merenda escolar oferecidos por cada empresa. A qualidade nutricional dos cardápios foi pontuada por meio do Índice de Alimentação Saudável (HEI). O HEI é uma pontuação contínua que varia de zero a 100 que usa um análise de componente alimentar bem estabelecida para determinar o quão bem as ofertas de alimentos (ou dietas) correspondem às Diretrizes Dietéticas para Americanos. O HEI é a medida preferida do Departamento de Agricultura da qualidade da dieta, e o agência usa-o para examinar as relações entre a dieta e os resultados relacionados à saúde e para avaliar a qualidade dos pacotes de assistência alimentar, cardápios e o suprimento de alimentos dos Estados Unidos. O pontuação média do HEI para a população dos EUA é de 63,8, enquanto a pontuação média do HEI em nosso estudo é de 59,9. Em outras palavras, a típica empresa privada que fornece merenda escolar pública na Califórnia é um pouco menos saudável do que a dieta americana média.

Medimos a relação entre ter um almoço preparado por uma empresa padrão (IES abaixo da mediana) ou saudável (IES acima da mediana) relativo à preparação interna pelos funcionários da escola. Nosso modelo estima o efeito da qualidade do almoço no desempenho do aluno usando mudanças ano a ano entre a preparação interna das refeições escolares e fornecedores externos de qualidade de menu variável, dentro de uma determinada escola . Nós controlamos os fatores de série, escola e ano, bem como as características específicas do aluno e da escola, incluindo raça, aluno de inglês, baixa renda familiar, orçamento escolar e proporção aluno-professor.

aquecimento global e economia

Descobrimos que, nos anos em que uma escola contrata uma empresa de lanches saudáveis, os alunos da escola obtêm melhores resultados nos testes acadêmicos de final de ano. Em média, as pontuações dos testes dos alunos são 0,03 a 0,04 desvios-padrão mais elevados (cerca de 4 pontos percentuais). Além disso, os aumentos na pontuação do teste são cerca de 40 por cento maiores para os alunos que se qualificam para o preço reduzido ou merenda escolar gratuita. Esses alunos também são os que têm maior probabilidade de comer a merenda escolar.

Além disso, não encontramos evidências de que a contratação de uma empresa privada para fornecer refeições mais saudáveis ​​altere o número de merenda escolar vendida. Isto é importante por duas razões. Em primeiro lugar, reforça nossa conclusão de que as melhorias na pontuação do teste que medimos estão sendo impulsionadas por diferenças na qualidade dos alimentos, e não na quantidade dos alimentos. UMA número de estudos recentes demonstraram que fornecer às crianças (potencialmente) famintas maior acesso a alimentos por meio do Programa Nacional de Merenda Escolar pode levar a melhores resultados em testes. Estamos entre os poucos estudos que enfocam a qualidade, ao invés da quantidade dos alimentos (ou seja, calorias). Segundo, alguns criticas do Healthy, Hunger-Free Kids Act preocupava-se com o fato de que, ao elevar os padrões nutricionais da merenda escolar, menos crianças comeriam a comida, prejudicando assim, sem querer, os alunos que a lei foi criada para ajudar. Nossos resultados fornecem alguma garantia de que esse não é o caso.

Por fim, também examinamos se almoços escolares mais saudáveis ​​levam a uma redução no número de alunos com sobrepeso. Nós seguimos literatura anterior e usar se a composição corporal de um aluno (ou seja, gordura corporal) é medida para estar fora da zona saudável no Teste Presidencial de Fitness . Não encontramos evidências de que ter uma merenda escolar mais saudável reduza o número de alunos com sobrepeso. Existem algumas interpretações possíveis para este achado, incluindo que um período de tempo mais longo pode ser necessário para observar melhorias na saúde, a medida do excesso de peso é muito imprecisa, ou que os alunos estão comendo a mesma quantidade de calorias devido à caloria do Programa Nacional de Merenda Escolar alvos de refeição.

Pesquisadores em educação enfatizaram a necessidade e oportunidade para políticas educacionais econômicas . Embora as melhorias na pontuação do teste sejam modestas em tamanho, fornecer merendas escolares mais saudáveis ​​é potencialmente uma maneira muito econômica para uma escola melhorar o aprendizado dos alunos. Usando informações reais de licitação de contrato de alimentação, estimamos que custa aproximadamente US $ 80 adicionais por aluno por ano para contratar um dos fornecedores de merenda escolar saudável para preparar as refeições totalmente internamente.

se a inflação aumentar de 2% para 5%, a curva de demanda por moeda irá:

Embora possa parecer caro à primeira vista, compare a relação custo-benefício de nossas alterações estimadas na pontuação do teste com outras políticas. Um benchmark comum é o Experimento Tennessee Star , que encontrou uma grande redução de um terço no tamanho das turmas das séries K-3, correlacionada a um aumento de 0,22 na pontuação do teste de desvio padrão. Essa redução custou mais de US $ 2.000 quando o estudo foi publicado em 1999 e seria ainda mais caro hoje. É (com razão) caro contratar mais professores, mas escalando esta relação custo-benefício para alcançar um aumento nos ganhos de aprendizagem dos alunos igual às nossas estimativas, descobrimos que aumentos no tamanho das turmas seriam de pelo menos cinco vezes mais caro do que almoços saudáveis.

Assim, aumentar a qualidade nutricional da merenda escolar parece ser uma forma promissora e econômica de melhorar o aprendizado dos alunos. O valor de fornecer merenda escolar pública mais saudável é verdadeiro mesmo sem levar em conta os benefícios potenciais à saúde de curto e longo prazo, como a redução da obesidade infantil e o desenvolvimento de hábitos alimentares mais saudáveis ​​para o resto da vida. Nossos resultados lançam dúvidas sobre a sabedoria do recém-anunciado proposta pelo Secretário da Agricultura, Sonny Perdue, para reverter alguns dos requisitos de saúde da merenda escolar implementados como parte da Lei de Crianças Saudáveis ​​e Sem Fome.