Problema de imagem: Urânio iraquiano roubado

Após a primeira Guerra do Golfo, a América foi incapaz de avaliar rapidamente o impacto de suas armas de urânio empobrecido na saúde iraquiana. Em retrospecto, essas munições representavam um risco minúsculo para a saúde - mas isso não impediu milhões de pessoas suspeitas de continuarem a acusar os Estados Unidos de terem envenenado iraquianos com bombas radioativas.

Hoje, mais uma vez, as pessoas estão alegando que a negligência americana - permitindo que barris que antes armazenavam urânio fossem roubados do local de armazenamento nuclear de Tuwaitha no Iraque - levou ao envenenamento de centenas de civis iraquianos. Desta vez, porém, o perigo pode ser real.

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Os Estados Unidos devem agir rapidamente para enfrentar essa possibilidade, avaliando a extensão do risco à saúde pública, tratando as pessoas afetadas e tornando suas avaliações e ações bem conhecidas do mundo. A alternativa, mesmo que não haja perda de vidas humanas, será uma perda terrível e desnecessária da credibilidade americana.



As inspeções agora em andamento em Tuwaitha, com foco estritamente em descobrir quais materiais nucleares foram roubados, estão errando o alvo. Embora as inspeções da Agência Internacional de Energia Atômica das Nações Unidas tenham sido estimuladas por temores de proliferação nuclear, a ameaça de armas nucleares do saque de Tuwaitha é pequena. Os relatos da mídia observando que o urânio roubado poderia ser processado e usado para fazer armas nucleares são, estritamente falando, corretos. Mas eles exageram grosseiramente a extensão do perigo.

O processo de enriquecimento necessário para converter este urânio em uma forma adequada para armas nucleares é de longe a etapa mais desafiadora na construção de uma bomba nuclear. Embora os roubos de urânio nunca devam ser considerados levianamente, devemos ficar mais tranquilos em saber que qualquer ladino, mesmo tendo obtido o urânio de Tuwaitha, teria obstáculos muito maiores ainda para superar.

A ameaça de uma bomba suja não é tão facilmente descartada, mas ainda não é tão grande quanto muitos presumem. O urânio antes armazenado em Tuwaitha - e agora compreendendo a maioria do material saqueado - seria extremamente ineficaz em uma bomba suja por causa de sua radioatividade muito baixa.

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Em vez disso, possíveis roubos do local de várias amostras altamente radioativas de césio e cobalto representam um perigo maior. Dependendo das quantidades presentes, essas amostras podem ser usadas para contaminar grandes áreas de uma cidade. É possível, porém, que as amostras fossem pequenas o suficiente para representar pouco perigo em uma bomba suja, e os inspetores planejam resolver isso.

O maior perigo potencial, porém, pode ser para a saúde pública iraquiana.

Como foi amplamente divulgado, os aldeões iraquianos roubaram jarros de plástico que antes continham urânio e os usaram para armazenar comida e bebida. Embora a exposição externa ao urânio não seja particularmente perigosa, a ingestão de urânio é. Dependendo de como os moradores lavaram os jarros, alguns podem ter envenenamento por urânio devido ao pó engolido. É impossível prever quantas pessoas foram envenenadas. A população local precisa ser testada para determinar a extensão do problema.

Algumas autoridades dos EUA parecem acreditar que tais testes são desnecessários. O raciocínio deles é ilustrado em um relatório recente do Washington Times que citou o coronel Tim Madere, chefe da equipe de busca de armas de destruição em massa da coalizão, afirmando: Testes em mostraram 'radiação muito baixa - tão pouco pessoas poderiam beber deles muitas vezes e não ficar doente.'

Mas esta é uma lógica falha. Os jarros representavam um perigo para os iraquianos por causa da poeira de urânio que permanecia neles imediatamente após o roubo. A maior parte dessa poeira provavelmente foi carregada com os primeiros lotes de água armazenada nos jarros - e ingerida por quem bebeu deles. As medições da quantidade de urânio que resta agora nos jarros são essencialmente inúteis para estabelecer a quantidade de urânio que os aldeões já ingeriram. Isso não significa que já tenha havido envenenamento por urânio generalizado - mas sugere que descartar rapidamente essa possibilidade sem testar indivíduos não é sensato.

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Idealmente, a Agência Internacional de Energia Atômica expandiria sua missão e conduziria tais avaliações. Mas as tensões persistentes entre os Estados Unidos e a agência sobre as inspeções de armas antes da guerra - EUA. as autoridades sentiram que o chefe da agência, Mohamed ElBaradei, estava subestimando a ameaça iraquiana - tornar essa cooperação reforçada improvável. Simplesmente negociar o acesso atual da agência a Tuwaitha parece ter sido um desafio monumental, e o arranjo resultante - restringindo inspetores à instalação nuclear - pode muito bem refletir o limite do que os Estados Unidos estão dispostos a conceder.

A verificação independente e internacional, entretanto, ainda é essencial. Para atender a essa necessidade, os Estados Unidos deveriam recorrer a outro órgão internacional menos contencioso, como a Organização Mundial da Saúde ou a Cruz Vermelha, para verificar de forma independente suas avaliações, legitimando-as aos olhos do mundo.

A credibilidade americana está em um nível histórico baixo, à medida que pessoas em todo o mundo questionam alegações anteriores sobre as armas de destruição em massa do Iraque. Sem uma avaliação abrangente e supervisionada internacionalmente da saúde pública iraquiana, parece que poucos acreditarão nas afirmações americanas - verdadeiras ou não - sobre o impacto do saque de Tuwaitha.

Os Estados Unidos não precisam repetir o fiasco do urânio empobrecido que os perseguiu na última década. Investigando diligentemente o que aconteceu, os Estados Unidos podem se antecipar a um novo golpe em sua credibilidade.