A crise da água invisível

À medida que o clima muda, a população mundial cresce e as economias se expandem, as pressões sobre os recursos finitos de água do mundo se intensificam. As mudanças climáticas impactam a quantidade e a qualidade da água disponível e, com o crescimento da população, mais água é consumida e poluída. A atenção dos formuladores de políticas tem se concentrado amplamente nos problemas relacionados à quantidade de água que são mais visíveis; secas e inundações são eventos conspícuos que trazem os holofotes da mídia e chamam a atenção do público. Mas a qualidade da água - sendo predominantemente invisível e difícil de detectar - passa despercebida.

Um novo relatório do Banco Mundial, Qualidade desconhecida: a crise da água invisível apresenta novas evidências e novos dados que exploram a qualidade da água no mundo e seus impactos na saúde humana, no meio ambiente e na economia.

Para esclarecer essas questões, o relatório reuniu um vasto - e talvez o maior - conjunto de dados sobre a qualidade da água coletado de estações de monitoramento, dados de satélite e algoritmos de aprendizado de máquina. O relatório concentra-se nos principais indicadores de qualidade da água: cargas de nutrientes, equilíbrio de sal e saúde ambiental geral dos corpos d'água. Estes são poluentes onipresentes, medidos de forma mais ampla do que outros e direcionados por Objetivo de Desenvolvimento Sustentável 6.3.2 .



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A Quality Unknown constata que os países ricos e pobres enfrentam altos níveis de poluição da água. Mas, à medida que os países se desenvolvem, o coquetel de produtos químicos e vetores que eles têm de enfrentar muda.

  • Alguns poluentes, como bactérias fecais, são um problema principalmente nos países em desenvolvimento, onde 70 a 80 por cento das águas residuais domésticas são lançadas no meio ambiente sem tratamento.
  • Outros, como o nitrogênio - em grande parte o produto do escoamento de fertilizantes e dejetos humanos não tratados - são os poluentes da prosperidade crescente e tendem a aumentar com o PIB.
  • E os poluentes emergentes mais recentes, como plásticos e produtos farmacêuticos, estão aumentando em todo o mundo, independentemente dos níveis de renda.

O relatório explora os impactos dessa mudança no coquetel de água na saúde, segurança alimentar e crescimento econômico. Suas descobertas são desconcertantes.

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O nitrogênio é essencial para a agricultura, mas é volátil e instável. Muito do nitrogênio aplicado como fertilizante lixivia para a água ou para o ar. Na água, pode resultar em hipóxia e zonas mortas - problemas que surgem da falta de oxigênio dissolvido na água. No ar, pode formar óxido nitroso, um gás de efeito estufa 300 vezes mais potente em reter calor do que o dióxido de carbono. É por isso que alguns cientistas acreditam que o nitrogênio é a maior externalidade do mundo, excedendo até mesmo o carbono.

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O nitrogênio na água é responsável por infligir fatalmente o que é conhecido como síndrome do bebê azul, causada pela falta de oxigênio no corpo. Este relatório conclui que aqueles que sobrevivem à exposição a altas doses de nitrogênio em seus primeiros anos sofrem danos de longo prazo e crescem mais rapidamente do que teriam caso contrário. A exposição ao nitrato na infância pode eliminar grande parte dos ganhos de altura (um indicador bem conhecido para a saúde geral) observados no último meio século.

Há uma compensação clara entre os benefícios agrícolas que os fertilizantes trazem e suas consequências para a saúde humana. Uma estimativa aproximada sugere que um quilograma adicional de fertilizante aumentaria a produtividade em 4 a 5 por cento. Mas, o segundo turno traz um risco grande o suficiente para aumentar o nanismo na infância em 11 a 19 por cento e diminuir os ganhos na velhice em 1 a 2 por cento. Isso sugeriria que os vastos subsídios concedidos aos fertilizantes têm efeitos indesejados que podem gerar danos tão grandes ou até maiores do que os benefícios que eles trazem.

Quando se trata de segurança alimentar, descobrimos que os rendimentos agrícolas caem quase que linearmente com o aumento das concentrações de sal na água. Simplificando, mais sal na água leva a menos comida para o mundo. Isso é problemático porque as águas e os solos salinos estão se espalhando por grande parte do mundo devido ao aumento das taxas de extração de água, aumento do nível do mar, sistemas de irrigação mal administrados e poluição das cidades. Alimentos suficientes são perdidos devido às águas salinas a cada ano para alimentar 170 milhões de pessoas todos os dias - o que equivale a um país do tamanho de Bangladesh. Esses impactos são uma preocupação particular em áreas de irrigação intensiva de sequeiro, onde os problemas de salinidade são piores.

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Finalmente, dada a ampla gama de contaminantes e a gama infinita de impactos, o relatório tenta avaliar os efeitos gerais da poluição na economia, usando um indicador guarda-chuva de poluição, demanda de oxigênio biológico (BoD). Basicamente, isso ocorre quando uma combinação de bactérias, esgoto, produtos químicos e plástico suga o oxigênio do abastecimento de água. Descobriu-se que a liberação de poluição a montante atua como um vento contrário que reduz o crescimento econômico a jusante. Quando o DBO excede um limite alto o suficiente (8 mg / L), o crescimento do PIB nas regiões a jusante é reduzido em um terço, em média. Como esperado, os impactos do crescimento diminuem com o nível de poluição.

Três remédios

Em suma, as conclusões do relatório mostram que a má qualidade da água bloqueia o potencial humano, reduz a produção de alimentos e prejudica o progresso econômico.

O desafio é assustador, mas não intransponível. As soluções estão disponíveis e se tornam mais acessíveis e viáveis ​​por meio de novas tecnologias. Três contramedidas estão disponíveis e são viáveis:

  1. A informação é crucial tanto como recurso quanto como grito de guerra. O mundo precisa de informações confiáveis, precisas e abrangentes, sem as quais não pode haver formulação de políticas baseadas em evidências.
  2. A prevenção é melhor e mais segura do que a cura. Para prevenir a poluição, é preciso medi-la e regulamentá-la. Os avanços na tecnologia reduziram os custos de uma fiscalização eficaz.
  3. A poluição que não pode ser evitada deve ser tratada. Os investimentos em tratamento de águas residuais são um pagamento inicial para um futuro mais limpo. Mas com muita frequência eles são mal administrados e ineficazes. Esses investimentos precisam ser acompanhados de incentivos que monitorem o desempenho, penalizem a extravagância e recompensem o sucesso.

Com a expectativa de que a escassez de água aumente à medida que as populações crescem e as mudanças climáticas, o mundo não pode se dar ao luxo de desperdiçar e contaminar seus preciosos recursos hídricos.