Reter alunos nas séries iniciais é autodestrutivo?

O fato de uma criança ser um leitor proficiente na terceira série é um indicador importante de seu futuro sucesso acadêmico. De fato, evidências substanciais indicam que, a menos que os alunos estabeleçam habilidades básicas de leitura nessa época, o resto de sua educação será uma batalha difícil. Essa evidência estimulou esforços para garantir que todos os alunos recebam instrução de leitura de alta qualidade antes mesmo das séries iniciais. Também levantou a incômoda questão de como responder quando esses esforços falham ou são malsucedidos: Os alunos que não adquiriram um nível básico de proficiência em leitura até a terceira série devem ser promovidos junto com seus colegas? Ou eles devem ser retidos e receber intervenções intensivas antes de passar para a próxima série?

Vários estados e distritos escolares recentemente promulgaram políticas exigindo que os alunos que não demonstrassem proficiência básica em leitura ao final da terceira série fossem mantidos e recebessem serviços corretivos. Políticas semelhantes estão em debate nas legislaturas estaduais de todo o país. Embora essas políticas visem fornecer incentivos para educadores e pais para garantir que os alunos atendam às expectativas de desempenho, também pode-se esperar que aumentem a incidência de reprovação nas séries iniciais. Sua promulgação, portanto, renovou um debate de longa data sobre as consequências da retenção para alunos com baixo desempenho.

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Os críticos apontam para uma literatura massiva que indica que os alunos retidos alcançam os níveis mais baixos, são mais propensos a abandonar o ensino médio e têm piores resultados socioemocionais do que alunos superficialmente semelhantes que são promovidos. No entanto, a decisão de reter um aluno é tipicamente tomada com base em considerações sutis envolvendo habilidade, maturidade e envolvimento dos pais que os pesquisadores são incapazes de incorporar em suas análises. Como resultado, os resultados decepcionantes dos alunos retidos podem muito bem refletir as razões pelas quais eles foram retidos em primeiro lugar, em vez das consequências de terem sido retidos.



Estudos recentes que isolam o impacto causal de reter alunos de baixo desempenho lançam mais dúvidas sobre a visão convencional de que a retenção leva a resultados negativos. Grande parte desse trabalho se concentrou na Flórida, que desde 2003 exige que muitos alunos da terceira série com pontuação no nível de desempenho mais baixo no teste estadual de leitura sejam mantidos e submetidos a remediação intensiva. Os alunos retidos sob a política de promoção baseada em teste da Flórida apresentam desempenho em níveis mais elevados do que seus colegas promovidos em leitura e matemática por vários anos após repetir a terceira série; também é menos provável que sejam retidos em uma série subsequente. Embora seja muito cedo para analisar os efeitos da política no desempenho educacional final dos alunos e no sucesso no mercado de trabalho, esta nova evidência sugere que as políticas que incentivam a retenção e recuperação de leitores com dificuldades podem ser um complemento útil para esforços mais amplos para reduzir o número de alunos lendo abaixo do nível da série.

Histórico da retenção de notas

Mesmo na ausência de políticas de promoção baseadas em testes, a extensão em que os sistemas escolares dos Estados Unidos retêm alunos de baixo desempenho na mesma série tem variado consideravelmente ao longo do tempo. Os defensores da retenção há muito argumentam que os alunos com baixo desempenho se beneficiam de uma combinação melhorada de sua capacidade com a de seus colegas e da oportunidade de instrução adicional antes de enfrentar um material mais desafiador. Eles também afirmam que a ameaça de ser reprimida e a criação de coortes de séries que são mais homogêneas em capacidade podem render benefícios até mesmo para alunos com melhor desempenho. Na década de 1960, no entanto, a preocupação de que a retenção prejudicasse o desenvolvimento social, emocional e cognitivo de alunos em risco levou muitos educadores a exigir que os alunos avançassem para a série seguinte com seus colegas, independentemente de seu desempenho acadêmico. Embora os dados sistemáticos sejam escassos, esse impulso para a chamada promoção social parece ter reduzido a incidência de retenção em todo o país. Por outro lado, as taxas de retenção aumentaram com o advento da reforma baseada em padrões na década de 1980 e novamente em alguns sistemas escolares na esteira da Lei Nenhuma Criança Deixada para Trás de 2001.

As informações mais abrangentes sobre a incidência de retenção no momento vêm de dados recém-divulgados do Escritório de Direitos Civis (OCR) do Departamento de Educação dos EUA. Em 2009-10, o OCR pela primeira vez incluiu o número de alunos retidos em cada série como um elemento dos dados que coleta em intervalos regulares de uma grande parte dos distritos escolares do país. Embora não seja um censo completo, os quase 7.000 distritos escolares que participaram da coleta de dados do OCR atendem a mais de 85% dos alunos de escolas públicas americanas.

Os dados do OCR indicam que 2,3 por cento de todos os alunos nesses distritos foram mantidos na mesma série no final do ano letivo de 2009-10. No entanto, grande parte dessa taxa geral reflete a retenção no ensino médio, quando muitos alunos não conseguem acumular créditos suficientes para avançar sua posição acadêmica, mas frequentemente repetem apenas cursos específicos como resultado. Aproximadamente um por cento dos alunos foram retidos nas séries K-8, com o maior número repetindo o jardim de infância ou a primeira série. Os dados do OCR também confirmam que as taxas de retenção são mais altas entre as minorias tradicionalmente desfavorecidas, que têm maior probabilidade de sofrer de baixo desempenho acadêmico. As respectivas taxas para estudantes negros e hispânicos foram de 4,2% e 2,8%, em comparação com apenas 1,5% para brancos.

Reter um aluno na mesma série é uma intervenção educacional dispendiosa, se os alunos (conforme pretendido) passarem mais um ano na educação pública em tempo integral como resultado. Dado o gasto médio por aluno de cerca de US $ 10.700 (a estimativa nacional mais recente), o custo direto para a sociedade de reter 2,3% dos 50 milhões de alunos matriculados nas escolas americanas excede US $ 12 bilhões anualmente. Esta estimativa exclui o custo de quaisquer serviços corretivos fornecidos especificamente para alunos que repetem uma série, bem como quaisquer rendimentos perdidos por alunos retidos devido ao seu ingresso tardio no mercado de trabalho.

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Talvez seja surpreendente, então, que não haja consenso sobre se a retenção produz algum benefício para os alunos que possa compensar esses custos. Os críticos da retenção afirmam que os alunos são realmente prejudicados pelo trauma de serem contidos, o desafio de se ajustar a um novo grupo de colegas e expectativas reduzidas de seu desempenho acadêmico por parte de professores e pais. Eles também argumentam que, uma vez no ensino médio, estar acima da idade para a série torna os alunos mais propensos a desistir. Conforme observado acima, a grande maioria dos estudos existentes confirma que os alunos que foram mantidos anteriormente correm um risco elevado de baixo desempenho acadêmico e abandono precoce. Ernest House, da University of Colorado-Boulder, concluiu em 1989 que seria difícil encontrar outra prática educacional em que as evidências sejam tão inequivocamente negativas.

Na medida em que muitas das evidências disponíveis sobre um tópico sofrem de uma falha comum, no entanto, a consistência das descobertas não deve aumentar a confiança em sua validade. No caso da retenção de notas, o desafio central que os pesquisadores enfrentam é distinguir o efeito da retenção dos efeitos daqueles fatores que desencadearam a decisão de retenção em primeiro lugar. Com poucas exceções, os estudos disponíveis sobre retenção tentaram enfrentar esse desafio comparando os resultados dos alunos retidos com os de alunos com desempenho igualmente baixo e demograficamente semelhantes que foram promovidos. No entanto, o próprio fato de que uma decisão diferente foi finalmente tomada quanto a manter o aluno na mesma série lança dúvidas sobre a utilidade dessas comparações. Por exemplo, os educadores podem estar mais aptos a conter um aluno que tem um desempenho ruim em um teste padronizado se acreditarem que o teste é um indicador preciso de sua verdadeira capacidade do que se acreditarem que o aluno simplesmente teve um dia ruim. Dado o estigma associado à repetição de série, os pais mais envolvidos também podem ser menos propensos a concordar com a recomendação da escola de que seu filho seja retido. Embora especulativas, essas e muitas outras fontes possíveis de viés tornam os estudos baseados em métodos de observação padrão um guia não confiável para políticas.

Felizmente, as políticas recentemente promulgadas que vinculam as decisões de retenção explicitamente ao desempenho nos testes estaduais fornecem uma oportunidade de gerar evidências mais rigorosas sobre as consequências da retenção para os alunos com baixo desempenho. De acordo com essas políticas, os alunos com pontuações logo abaixo do padrão para promoção enfrentam uma probabilidade muito maior de serem retidos do que os alunos que atenderam exatamente ao padrão. E como há um erro de medição considerável nas pontuações dos testes de cada aluno, essas diferenças nas probabilidades de retenção são quase tão boas quanto seriam alcançadas designando aleatoriamente alunos de baixo desempenho para serem retidos ou promovidos. Ao comparar os resultados dos alunos com as pontuações dos testes em uma região estreita em torno do padrão de promoção, os pesquisadores são, portanto, capazes de discernir o impacto causal de ser retido para esses alunos. Usado pela primeira vez em avaliações de uma política de promoção baseada em teste adotada pelas Escolas Públicas de Chicago em meados da década de 1990, esta abordagem quase experimental para o estudo da retenção foi recentemente aplicada em uma série de estudos de promoção baseada em teste na Flórida. Como a política da Flórida serviu de modelo para outros estados, as evidências sobre sua implementação e impacto sobre os alunos retidos são de considerável interesse.

Promoção baseada em teste na Flórida

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Em 2002, a legislatura da Flórida determinou que os alunos da terceira série com pontuação abaixo do nível dois (de cinco níveis de desempenho) no Teste de Avaliação Compreensiva da Flórida em leitura fossem retidos e recebessem remediação intensiva, a menos que se qualificassem para uma das seis isenções de justa causa. O foco exclusivo da política na leitura da terceira série a distingue de muitos programas anteriores com barreiras de retenção com base no desempenho em leitura e matemática em várias séries. Esse foco reflete o acúmulo de evidências de que a aquisição de proficiência básica em leitura nas séries iniciais é crítica para o desempenho posterior em todas as disciplinas. Muitos educadores caracterizam a terceira série em particular como um ponto-chave de transição do aprender para ler para ler para aprender. Na realidade, essa transição é gradual e a decisão de focar na terceira série é em grande parte um reflexo do fato de ser a nota mais baixa incluída no programa de teste estadual.

As escolas da Flórida podem isentar os alunos de baixo desempenho do requisito de retenção se eles se enquadrarem em qualquer uma das seguintes categorias: alunos com deficiência cujo Plano de Educação Individualizado indique que o teste estadual é uma medida inadequada de seu desempenho; alunos com deficiência que foram retidos anteriormente na terceira série; Alunos com Proficiência Limitada em Inglês (LEP) com menos de dois anos de instrução em Inglês; alunos que foram retidos duas vezes anteriormente; alunos com pontuação acima do 51º percentil nacionalmente em outro teste de leitura padronizado; e alunos demonstrando proficiência por meio de um portfólio de trabalhos. À luz dessas isenções, chamar a promoção baseada em teste da política da Flórida pode ser um equívoco. Seria mais preciso dizer que, para alunos que não estão na educação especial, uma pontuação baixa no teste desloca o ônus da prova, de modo que os educadores precisam apresentar um caso afirmativo de que o aluno deve ser promovido. Entre as primeiras seis coortes de alunos da terceira série impactados pela política, uma ligeira maioria (52,2 por cento) dos alunos que não cumpriram o padrão de promoção receberam uma isenção.

Mesmo assim, a política aumentou drasticamente o número de alunos retidos na terceira série. O número de alunos da terceira série retidos na Flórida saltou para 21.799 (13,5 por cento) quando a política foi implementada em 2003, contra 4.819 (2,8 por cento) no ano anterior. Consistente com os padrões nacionais, os alunos retidos sob a política de promoção baseada em testes da Flórida são desproporcionalmente negros e hispânicos. Os estudantes negros representaram apenas 22% dos alunos da terceira série da Flórida entre 2003 e 2008, mas 40% dos que foram retidos. Os hispânicos representaram 24 por cento de todos os alunos da terceira série, mas 29 por cento deles retidos. A super-representação de negros e hispânicos entre os alunos retidos da terceira série reflete o fato de que os alunos nesses grupos são mais propensos a ter notas em testes de leitura abaixo do padrão de promoção. Na verdade, controlando o desempenho de leitura, os alunos negros e hispânicos têm dois pontos percentuais menos probabilidade de serem retidos do que os alunos brancos.

Conforme observado acima, a política da Flórida também inclui disposições destinadas a garantir que os alunos retidos adquiram as habilidades de leitura necessárias para serem promovidos no ano seguinte. Primeiro, os alunos retidos devem ter a oportunidade de participar do programa de leitura de verão do distrito. As escolas também devem desenvolver um plano de melhoria acadêmica para cada aluno retido e atribuí-los a um professor de alto desempenho no ano de retenção. Finalmente, os alunos retidos devem receber intervenções intensivas de leitura, incluindo noventa minutos diários ininterruptos de instrução de leitura baseada em pesquisa (um requisito que foi estendido a todos os alunos do jardim à 5ª série). O grau em que as escolas cumprem esses requisitos varia consideravelmente em todo o estado. No entanto, é importante observar que as avaliações existentes da política da Flórida capturam o efeito combinado da retenção e essas medidas adicionais.

A última pesquisa sobre a política da Flórida examina seu impacto sobre os alunos retidos em 2003 por seis anos subsequentes, quando os alunos retidos apenas uma vez quando os alunos da terceira série alcançaram a oitava série; os alunos retidos nos anos posteriores são acompanhados por períodos mais curtos de tempo. A melhor evidência do impacto de curto prazo da retenção no desempenho do aluno vem da comparação do desempenho dos alunos retidos na quarta série (dois anos após a decisão de retenção) com o de seus colegas promovidos na quinta série, o que é possível devido ao uso do verticalmente na Flórida testes alinhados que colocam o desempenho dos alunos em diferentes séries em uma escala comum. Comparar alunos retidos com alunos promovidos no mesmo nível de ensino confundiria os efeitos da retenção com quaisquer benefícios de ser um ano mais velho. Além disso, no próprio ano de retenção, as pontuações dos testes dos alunos da terceira série podem ser infladas devido à sua exposição anterior ao mesmo conteúdo e às apostas adicionais associadas ao teste.

Depois de dois anos, os alunos retidos sob a política de promoção baseada em testes da Flórida superam os alunos comparáveis ​​que foram promovidos por quantias substanciais em leitura e matemática. O impacto positivo da retenção no desempenho em leitura é tão grande quanto 0,4 desvios-padrão, uma quantidade que excede o valor de um ano típico de crescimento de desempenho para alunos do ensino fundamental. O impacto da retenção no desempenho em matemática é quase a metade, talvez porque os serviços corretivos fornecidos aos alunos antes e durante o ano de retenção se concentram principalmente na leitura.

Essas melhorias de curto prazo no desempenho, embora dramáticas, diminuem com o tempo e se tornam estatisticamente insignificantes quando os alunos retidos chegam à sétima série. O esmaecimento dos impactos da pontuação do teste é um padrão comum em pesquisas sobre intervenções educacionais, incluindo intervenções como educação infantil e salas de aula de jardim de infância de melhor qualidade, que demonstraram gerar impactos duradouros em resultados de longo prazo, como matrícula na faculdade e rendimentos. Ainda não se sabe se os alunos retidos na Flórida também terão benefícios de longo prazo. No entanto, é importante notar que os alunos retidos continuam a ter um desempenho nitidamente melhor do que seus colegas promovidos quando testados no mesmo nível de ensino e, supondo que eles tenham a mesma probabilidade de se formar no ensino médio, podem se beneficiar de um ano adicional de instrução. Esses fatores podem aumentar a probabilidade de benefícios duradouros.

A retenção na terceira série na Flórida não tem impacto nas ausências dos alunos ou nas classificações de educação especial, mas reduz drasticamente a probabilidade de que o aluno seja retido em uma série subsequente. Especificamente, os alunos retidos têm 11 pontos percentuais menos probabilidade de serem retidos um ano depois de terem sido inicialmente retidos e cerca de 4 pontos percentuais menos probabilidade de serem retidos em cada um dos três anos seguintes. Como resultado, os alunos retidos na terceira série após cinco anos estão apenas 0,7 graus atrás de seus colegas que foram imediatamente promovidos para a quarta série. Isso implica que uma consequência importante da introdução da política de promoção baseada em testes foi acelerar a retenção de muitos alunos que teriam sido retidos em uma série posterior. Também sugere que os custos associados às políticas que aumentam as taxas de retenção nas séries iniciais são menores do que normalmente se supõe, porque muitos deles teriam recebido um ano adicional de escolaridade de qualquer maneira como resultado de serem retidos mais tarde em suas carreiras educacionais.

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Os resultados para leitores de baixo desempenho na Flórida se comparam favoravelmente aos observados sob uma política semelhante em Chicago, que foi estudada usando métodos semelhantes. Introduzido em 1995, o programa de Chicago combinou portões de promoção com base em testes em matemática e leitura nas séries três, seis e oito com escola de verão obrigatória para alunos que não cumprissem os padrões de promoção. Esses requisitos geraram pequenas melhorias de curto prazo no desempenho dos alunos na terceira série, mas não para aqueles na sexta série. A retenção na oitava série também aumentou a probabilidade de os alunos abandonarem, enquanto a retenção na sexta série não teve impacto. Esses resultados mistos implicam que os requisitos de retenção não se traduzem necessariamente em ganhos para os alunos retidos. Eles também sugerem que a retenção precoce de série pode ser mais benéfica para os alunos do que a retenção em séries posteriores. Na medida em que isso seja verdade, os alunos da Flórida retidos na terceira série que de outra forma teriam sido retidos mais tarde podem ter se beneficiado particularmente da política de promoção baseada em teste do estado.

Implicações políticas

Reduzir o número de alunos que não adquirem habilidades básicas de leitura nas primeiras séries continua sendo uma prioridade urgente para a educação pública americana. De acordo com a Avaliação Nacional de Progresso Educacional de 2011, um terço de todos os alunos da quarta série e metade dos negros e hispânicos da quarta série não conseguem demonstrar nem mesmo um nível básico de proficiência em leitura. A melhoria neste registro exigirá que os estados forneçam aos alunos com risco de dificuldade de leitura acesso a programas de educação infantil de alta qualidade, ajudem os distritos a desenvolver sistemas de identificação precoce para que leitores com dificuldades possam ser alvos de intervenção e tomem medidas para melhorar a qualidade de instrução nas séries K-2. Embora muitas vezes esquecido, esta última questão é crítica, dadas as evidências de que as escolas muitas vezes designam professores menos experientes e menos eficazes para essas séries, que são normalmente excluídos dos sistemas de responsabilização do estado.

As políticas que incentivam a retenção de alunos que não adquiriram habilidades básicas de leitura até a terceira série não substituem o desenvolvimento de uma estratégia abrangente para reduzir o número de leitores com dificuldades. No entanto, a melhor evidência disponível indica que as políticas que incluem intervenções apropriadas para alunos retidos podem muito bem ser um componente útil de uma estratégia abrangente. Não há nada na literatura de pesquisa que prove que tal prática seja prejudicial aos alunos diretamente afetados, e algumas evidências sugerem que esses alunos podem se beneficiar. As políticas de promoção baseadas em testes também podem criar novos incentivos para educadores e pais melhorarem as habilidades de leitura dos alunos antes da terceira série. Curiosamente, após o pico inicial de 21.799 (13,5 por cento) retenções, o número de alunos da Flórida retidos na terceira série caiu continuamente nos seis anos após a introdução de sua política de promoção baseada em testes, atingindo 9.562 (5,6 por cento) em 2008. Isso o declínio deveu-se principalmente a uma redução no número de alunos que não cumpriram o padrão de promoção.

As políticas de promoção baseadas em testes têm mais probabilidade de ter sucesso se forem acompanhadas por requisitos específicos de que os alunos contratados recebam instrução adicional baseada em pesquisa em leitura e financiamento adequado para implementar esses requisitos. Os efeitos aparentemente positivos da reforma da Flórida refletem o efeito combinado da retenção e dos serviços corretivos disponibilizados aos alunos retidos, e o bom senso sugere que a retenção não deve implicar uma repetição exata do que veio antes. Os formuladores de políticas também devem ter o cuidado de fornecer aos educadores locais discrição suficiente para tomar decisões que acreditam ser do melhor interesse da criança, sem comprometer a meta de maior responsabilidade e acesso a um apoio específico. Finalmente, pesquisas contínuas são necessárias para documentar os efeitos das políticas de promoção baseadas em testes nos resultados de longo prazo dos alunos retidos e na qualidade da instrução disponível para todos os alunos nas séries iniciais críticas. As evidências sobre essas questões são essenciais para determinar como os benefícios das políticas de promoção baseadas em testes se comparam aos seus custos.