As crianças precisam de um início precoce: a educação pré-escolar universal pode ser o melhor investimento que os americanos podem fazer na educação de nossos filhos - e no futuro de nossa nação.

As chaves para o sucesso acadêmico de crianças desfavorecidas podem não ser turmas menores, professores mais bem preparados, padrões mais rígidos, mais responsabilidade ou maior escolha - por mais louváveis ​​que sejam essas metas. Em vez disso, eles podem depender de um único fator: pré-escola.

Por causa de seus ambientes familiares, muitas crianças vêm para a escola mal preparadas para aprender. Eles não têm habilidades de linguagem, habilidades sociais e motivação. Em Oxford, Mississippi, por exemplo, o Superintendente John Jordan relata que crianças de 5 anos às vezes chegam ao jardim de infância sem saberem seus próprios nomes - apenas seus apelidos. Quase todos os especialistas agora concordam que uma experiência pré-escolar ou seu primo-irmão - creche de alta qualidade orientada para a educação - é uma das estratégias mais eficazes para melhorar o desempenho escolar posterior.

Considere a ênfase na redução do tamanho da classe. A evidência sugere que seus principais benefícios vêm da socialização extra que permite que os professores proporcionem às crianças nas séries iniciais. No entanto, uma solução mais econômica é fornecer a essas mesmas crianças experiências apropriadas antes de entrarem na escola. Ironicamente, ao tentar reduzir o tamanho das turmas, as escolas estão competindo por funcionários com programas de creche e pré-escola - em detrimento dos últimos.



Que evidências existem de que o aumento do apoio à pré-escola terá os efeitos esperados sobre a prontidão para a escola? Os melhores estudos sugerem fortemente que as crianças se beneficiam muito com uma experiência de aprendizagem precoce. Programas de alta qualidade produziram ganhos de curto prazo no funcionamento cognitivo e ganhos de longo prazo no desempenho escolar e no ajuste social. Revisões recentes da literatura pela Rand Corporation, por Steven Barnett da Rutgers University e por uma equipe de pesquisadores da University of Wisconsin concluem que as intervenções precoces, especialmente com crianças desfavorecidas, produziram uma variedade de resultados positivos. Esses resultados incluem aproveitamento escolar superior, menos retenção na série, menor necessidade de educação especial em uma idade mais avançada e menos crime. O estudo estima que os programas mais eficazes geram economia para o governo de US $ 13.000 a US $ 19.000 por criança, acima do custo dos próprios programas pré-escolares. Os melhores resultados vêm de programas que começam cedo, incluem crianças das famílias mais desfavorecidas e fornecem educação intensiva e outros serviços por um longo período.

Os críticos dessa literatura enfatizaram que os ganhos puramente cognitivos enfraquecem à medida que as crianças envelhecem, que os estudos não são isentos de falhas e que os programas-modelo são difíceis de escalar. Esses críticos tendem a se concentrar nas melhorias de QI e ignorar as melhorias no desempenho escolar encontradas pela maioria dos estudos. Eles também esperam que a pesquisa atinja um nível inatingível de certeza sobre a eficácia.

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No rastro da reforma da previdência, o Congresso destinou quantias substanciais para o cuidado dos filhos, reconhecendo que, se vamos exigir que mães de baixa renda trabalhem, devemos também fornecer-lhes um local seguro para deixar seus filhos. Isso sugere um mundo em que tanto creches de alta qualidade quanto educação infantil são oferecidas a famílias de baixa renda. Feito da maneira certa, este seria um vencedor duplo: permitindo que as mães trabalhassem e garantindo que as crianças de famílias de alto risco estivessem prontas para a escola.

A importância da educação infantil é cada vez mais reconhecida no nível estadual, onde o financiamento público de programas de pré-escola está crescendo, embora em um ritmo desigual. Outros países também reconheceram a necessidade de educar as crianças desde cedo. Na França e na Itália, por exemplo, quase todas as crianças de 3 a 5 anos estão matriculadas em pré-escolas com financiamento público.

Rumo a um novo compromisso federal com a educação infantil

Famílias individuais e alguns estados, sem dúvida, continuarão a fazer esses investimentos em crianças pequenas. Alguns argumentarão que uma função federal é desnecessária ou mesmo contraproducente. Há um sentimento considerável neste país em manter a educação, incluindo a pré-escola, como uma responsabilidade estadual e local, e essa tradição está profundamente enraizada. Mas apenas o governo federal pode garantir que todas as crianças tenham igual acesso a uma boa educação, independentemente do estado ou da comunidade em que vivam.

Embora o fornecimento de assistência médica e benefícios de aposentadoria para os idosos ou mesmo benefícios de bem-estar e cupons de alimentação para os pobres sejam compromissos federais consagrados pelo tempo, é melhor considerar esses programas como uma recuperação após o fracasso do sistema educacional. Qualquer estado ou comunidade que negligencia a educação de seus filhos impõe grandes custos para o restante de nós.

Existem três maneiras diferentes pelas quais o governo federal poderia intervir:

1. Fornecer financiamento federal ao mesmo tempo que permite aos estados e comunidades locais flexibilidade para usar o dinheiro de diversas maneiras, com a condição de que matriculem mais crianças em instalações credenciadas, visem famílias de renda modesta e usem dólares federais para complementar, e não suplantar, os gastos do estado. Padrões para credenciamento podem ser estabelecidos por estados ou pelo governo federal com o conselho de grupos profissionais e comparados ao longo do tempo com as pontuações de prontidão para a escola. Uma concessão em bloco aos estados permitiria que mais deles fornecessem o tipo de programas inovadores adotados por vários estados nos últimos anos. Geórgia e Nova York, por exemplo, implementaram programas universais de pré-jardim de infância. A Califórnia está gastando US $ 750 milhões por ano arrecadados com um imposto sobre o tabaco para fornecer programas para a primeira infância em todas as comunidades. Alguns estados, como Indiana e Iowa, estão transferindo dinheiro de seu subsídio em bloco de bem-estar para financiar programas para a primeira infância. O financiamento federal iria acelerar este movimento liderado pelo estado e até mesmo abrir o campo de jogo para as crianças em todo o país.

2. Fornecer um crédito fiscal ou voucher mais generoso (e reembolsável) para famílias de baixa renda para ser usado apenas em instalações pré-escolares credenciadas. Um crédito tributário combinaria o apoio federal à educação que os liberais têm apoiado com a escolha dos pais e a competição entre provedores de que os conservadores gostam. Ao contrário da primeira opção, no entanto, esta não permite muito espaço para os investimentos em treinamento e infraestrutura de fornecedores que muitos especialistas acreditam serem necessários e, na ausência de escolha de escola, torna mais difícil usar as escolas públicas como fornecedores.

3. Baseie-se no sistema existente. Por exemplo, o programa Head Start, financiado pelo governo federal, poderia ser expandido para atender a todas as crianças pobres e quase pobres por pelo menos dois anos. O cronograma de meio período e meio período do Head Start deve ser estendido para atender às necessidades dos pais que trabalham. O programa atual atende a menos da metade de todas as crianças pobres elegíveis, a maioria em programas de meio período por um ano, geralmente aos 4 anos de idade. Além disso, como argumentou a historiadora educacional Diane Ravitch, o Head Start carece de um forte componente educacional. Nos últimos anos, famílias ricas e de classe média matricularam seus filhos em programas de pré-escola em números recordes; duas vezes mais crianças de 3 a 5 anos estão matriculadas entre famílias com renda acima de $ 75.000 do que entre famílias com renda abaixo de $ 10.000. Embora a intenção original do programa fosse dar às crianças de famílias pobres uma vantagem inicial, elas não estão mais tendo uma.

Todas essas opções, se feitas da maneira certa, seriam caras. Por exemplo, um programa de alta qualidade de dois anos com subsídios totais para famílias que ganham até $ 30.000 pode custar até $ 30 bilhões anuais - cerca de $ 18 bilhões a mais do que estamos gastando atualmente no nível federal. A política sempre defenderá o atendimento a mais crianças a um custo menor por criança. Mas, no final, essa estratégia politicamente satisfatória provavelmente será autodestrutiva, porque programas baratos geralmente também são ineficazes. A lição de décadas de pesquisa é que, com recursos limitados, é melhor fornecer a menos crianças um programa de qualidade que promete melhorar seu desempenho escolar e, mais tarde, sucesso, do que distribuir o dinheiro de forma mais ampla. Debates orçamentários recentes enfatizaram a importância de usar US $ 2,6 trilhões em superávits orçamentários federais projetados para salvar a Previdência Social. Mas um investimento em pessoas, especialmente em crianças pequenas, tem uma recompensa tão grande ou maior quanto investir em capital tangível. As taxas de retorno da educação aumentaram drasticamente desde o final dos anos 1970, e as avaliações dos programas para a primeira infância sugerem que eles realmente economizam o dinheiro do contribuinte no longo prazo.

Tornar as crianças de hoje mais produtivas e mais capazes de usar tecnologias emergentes pode criar uma economia muito mais forte do que investir todos os nossos recursos em capital financeiro. No entanto, estamos gastando uma pequena fração dos recursos federais totais com crianças menores de cinco anos, um compromisso que provavelmente diminuirá ainda mais devido aos limites orçamentários restritos para gastos discricionários. Se quisermos nos preparar para a aposentadoria da geração do baby boom, não devemos apenas economizar mais tanto individualmente quanto coletivamente - devemos investir mais nas únicas pessoas que estarão por perto para pagar os custos dessa aposentadoria: os filhos de hoje.