A nova geopolítica da Ásia Central: China disputa influência no quintal da Rússia

A emergente iniciativa Belt and Road da China - BRI, ou a chamada Nova Rota da Seda - visa melhorar drasticamente a conectividade comercial entre a crescente produção industrial na China e os lucrativos mercados europeus. Como parte da iniciativa, Pequim também promete entregar resultados para os países de trânsito. Diz-se que a China está gastando vários bilhões de dólares por ano em mais de 60 países.

O Cazaquistão é um nó crítico e agora está prestes a ser abraçado pela China. Não é de surpreender que o governo de Astana queira se beneficiar com o projeto: ele busca diversificar sua economia, afastando-se da exportação de petróleo e recursos naturais, e quer melhorar suas infra-estruturas rodoviárias e ferroviárias para expandir seu setor de logística. Se for bem-sucedido, isso pode ajudar o Cazaquistão a deixar de ser um país de renda média para ser um país de alta renda.

Nossa recente visita ao Cazaquistão e à área do Portão Leste de Khorgos revelou claramente o dilema que o Cazaquistão enfrenta. Aqui, argumentamos que para o Cazaquistão se tornar um país de alta renda, será importante que os Estados Unidos, a União Europeia e outros grandes países asiáticos tenham um interesse estratégico no Cazaquistão e em sua região. A Rússia está longe de oferecer uma saída econômica para o Cazaquistão e o resto da Ásia Central. Ao garantir que o BRI não infrinja os princípios do livre comércio e do mercado liberal, os Estados Unidos e a UE juntos podem ajudar o Cazaquistão a realmente prosperar, ao mesmo tempo que protegem a ordem econômica liberal internacional.



Descobrindo Khorgos

Nossa exposição ao Portão Leste de Khorgos começou com uma visita a shoppings livres de impostos que se estendem pela fronteira entre a China e o Cazaquistão. Em contraste com a natureza agitada do lado chinês, o lado do Cazaquistão estava quieto. A loja praticamente vazia em que entramos tinha prateleiras cheias de produtos chineses. Parecia um ponto de venda chinês alugado por comerciantes chineses para atender (presumivelmente) principalmente clientes chineses.

A imagem que vimos mostra o ápice de uma influência chinesa potencialmente importante. A região antes adormecida do Cazaquistão próxima à fronteira com a China, considerada por muito tempo no meio do nada, agora hospeda a zona de fronteira isenta de impostos entre China e Cazaquistão (administrada pelo Centro Internacional para Cooperação Empresarial, ou ICBC), o Porto Seco de Khorgos Gateway, o cruzamento ferroviário de Altynkol e um importante cruzamento de terra em construção. Também há um plano para construir uma cidade de 100.000 habitantes para abrigar as pessoas que trabalharão lá. Poderia Khorgos - que fica, geograficamente, no centro do continente asiático - se tornar o Rotterdam do futuro, como alguns previram?

O Cazaquistão é o nono maior país do mundo em termos de território, mas sua população e PIB são totalmente superados por sua vizinha China. Sua população nacional é menor do que a de Pequim sozinha, e sua economia era menos de 1/45 o tamanho da China em 2016.

Mas seu valor para a China é significativo: o Cazaquistão é um cinturão de transporte fundamental para levar os produtos chineses aos mercados da Europa. O interesse chinês pelo país é uma bênção e uma maldição. A China se orgulha de que o Cazaquistão se junta a 67 outros países ( de acordo com a última contagem ) no recebimento de redes de infraestrutura construídas na China (ferrovias, estradas, instalações digitais, portos, aeroportos, usinas de energia); mas, ao mesmo tempo, corre o risco de ser esmagado pela influência econômica chinesa. Alguns temem que a soberania do país possa ser corroída.

Khorgos pelos números

Khorgos - uma cidade agitada ao longo da antiga Rota da Seda há quase um milênio, mas que perdeu sua vitalidade comercial na época medieval quando o comércio mudou para rotas marítimas - está despertando com o projeto impulsionado pelos chineses.

A estação ferroviária próxima de Altynkol recebeu 40.000 contêineres nos primeiros 10 meses de 2017, o dobro do tráfego do ano passado. O objetivo final é que os trens sejam capazes de viajar os 3.000 quilômetros através do Cazaquistão, da China via Khorgos, até o Mar Cáspio e a Rússia. Os trens devem viajar 11.500 quilômetros de Lianyungang, na província de Jiangsu, no leste da China, a Duisburg, na Alemanha - novamente, via Khorgos - em 13 a 15 dias (atualmente leva cerca de um mês para os navios viajarem da China para a Europa). Atualmente, passam por esta estação cinco trens de carga por dia. A meta é 40 por dia, diz um dos operadores, um homem do Cazaquistão fluente em mandarim.

Uma nova passagem de fronteira terrestre conectando Khorgos com sua contraparte chinesa Horgos também está quase concluída. Esta travessia ultramoderna movimentará 2.200 caminhões e 300 veículos pequenos a cada 24 horas. Uma impressionante rodovia de quatro pistas também começa aqui: o que se tornará a Rodovia China Ocidental-Europa Ocidental. Mas no antigo terreno cruzando a alguns quilômetros de distância, vimos uma longa fila de caminhões no lado cazaque da fronteira esperando para passar pela alfândega chinesa - sugerindo quebras contínuas de eficiência e / ou a possibilidade de que existam obstáculos politicamente motivados para um serviço mais livre fluxo de tráfego.

No entanto, o porto seco de Khorgos Gateway e uma zona de logística estão lentamente ficando online, e um parque industrial proposto de bilhões de dólares aspira atrair investimentos estrangeiros diretos livres de impostos. O pátio de contêineres do Porto Seco - administrado pela Phoenix Mills, sediada em Dubai - está operando com baixa capacidade agora, mas pode manusear 18.000 contêineres com um plano de dobrar isso em um ano. Dois enormes guindastes de pórtico de 41 toneladas encarregados de manusear esses contêineres dominam a paisagem dessas estepes da Eurásia.

Enquanto isso, o lado cazaque da zona livre de impostos está sendo equipado com shoppings duty free, hotéis, restaurantes e até um museu, bem como possivelmente um cassino e um parque de diversões local para atrair turistas chineses. Embora as autoridades do Cazaquistão estejam ansiosas para exibir os modelos que mostram como tudo isso ficará depois de concluído, por enquanto, a única atividade vem de cidadãos do Cazaquistão que viajam para a zona livre de impostos. Cerca de 4.500 deles vêm diariamente para esta zona de ônibus ou trem da maior cidade do Cazaquistão, Almaty - e de cidades menores - para comprar produtos chineses (mais) baratos. Além disso, 15.000 comerciantes e compradores chineses fazem o mesmo, mas parecem permanecer do lado chinês da zona por enquanto.

As possibilidades são amplas, mas permanecem vagas e de longo prazo, como o próprio BRI. No lado chinês da fronteira, há uma linha nascente de arranha-céus e diz-se que a população gira em torno de 100.000, com novas empresas se instalando (com o incentivo de Pequim). O tempo dirá se o lado do Cazaquistão se parecerá com o chinês.

Os desafios

Na maior cidade do Cazaquistão, Almaty, e sua sede do governo em Astana, há uma clara reticência do público em relação ao abraço chinês. Embora os dados confiáveis ​​da opinião pública sejam escassos, especialistas e autoridades nos disseram que havia uma ansiedade palpável entre muitos cazaques. Na primavera de 2016, por exemplo, eclodiram protestos contra um regulamento proposto - retirado sob pressão pública - que tornaria terras agrícolas disponíveis para empresas estrangeiras em arrendamento de longo prazo. O sentimento geral era de que as empresas chinesas teriam se beneficiado diretamente, algo que preocupava muitos cazaques.

Os negócios chineses no Cazaquistão estão crescendo de qualquer maneira, incentivados pelos créditos de Pequim - muitas vezes por meio do Banco de Desenvolvimento da China ou do Banco de Exportação e Importação da China. No entanto, esses créditos geralmente vêm com cordas que favorecem empresas, produtos e mão de obra chineses. Isso complica os esforços da Astana para apoiar o desenvolvimento de pequenas e médias empresas para operar ao longo da Nova Rota da Seda. É difícil ver como o capital local (sem falar no investimento estrangeiro direto do Ocidente ou do Japão) competiria com a gigantesca China.

A assimetria pode ser preocupante. O influxo chinês está ocorrendo em um momento em que o interesse governamental e do setor privado ocidental na Ásia Central é, na melhor das hipóteses, limitado e, na pior, recuando. Quanto à Rússia, a hegemonia tradicional da região: ela ainda carrega um forte peso político e cultural, mas sua União Econômica da Eurásia até agora não ofereceu uma alternativa econômica ao BRI da China.

Além disso, como estudioso do Cazaquistão Nargis Kassenova aponta :

A opinião pública parece estar em um contra-ciclo em relação ao governo: enquanto as elites políticas estão se aquecendo para um abraço apertado com a China, os cidadãos comuns parecem estar cada vez mais preocupados, com as discussões sobre a 'ameaça da China' servindo como base do discurso público sobre a segurança e o futuro do país.

Embora o governo do Cazaquistão dê boas-vindas aos investimentos chineses, ele claramente deve levar em conta as percepções do público. A China parece determinada a usar a Belt and Road Initiative para expandir sua influência política e cultural. A influência política da China ainda é mínima, disse o sinologista Konstantin Syroyezhkin, mas ele destaca que, entre 2013 e 2016, o número de estudantes cazaques na China triplicou para 15.000 por ano. No entanto, ele também alerta que, no final, o Cazaquistão está trilhando um caminho instável ao lado de seu vizinho gigante. Precisa expandir e desenvolver sua economia em tempos de incertezas políticas, mas a crescente cooperação com a China apresenta riscos.

A Belt and Road Initiative continua sendo um trabalho em andamento, com muitas incertezas. Por enquanto, ainda é muito mais lucrativo enviar mercadorias da Ásia para a Europa por via marítima do que por via terrestre. Por exemplo, a maioria dos trens de carga que viajam da China para a Europa via Ásia Central voltou vazia. Isso pode oferecer espaço para que o Cazaquistão se prepare melhor.

Além disso, o Cazaquistão é e continuará a fazer parte de uma esfera de língua russa, legado da Rússia czarista e da União Soviética, e tem pouco em comum com a cultura do antigo Império do Meio. Isso também pode fornecer ao Cazaquistão uma camada de proteção - mas, ironicamente, a longo prazo, toda a infraestrutura que está sendo implementada em Khorgos provavelmente servirá aos interesses do rolo compressor chinês. Quanto tempo durarão essas camadas de proteção? Será que o Cazaquistão será capaz de lucrar com a Nova Rota da Seda e trazer uma nova prosperidade para sua população sem sufocar sob o abraço chinês?

gabinete de funcionários donald trump trump

A resposta a essas perguntas provavelmente será positiva se outras potências econômicas se interessarem mais pelo Cazaquistão. A janela de oportunidade provavelmente se fechará muito rapidamente, antes que a parte do BRI no Cazaquistão transforme rapidamente o país em um mercado aberto principalmente para a China. Assim que isso acontecer, o Cazaquistão terá sucumbido aos termos de troca e investimento chineses. Isso pode enfraquecer e minar a ordem econômica liberal internacional liderada pelos EUA. É hora de o mundo industrializado começar a olhar para o Cazaquistão - e Khorgos em particular - como pontos estratégicos.