Oportunidades para a criação de lugares transformadores: Chattanooga Innovation District, Tennessee

Os últimos 15 anos testemunharam um aumento no crescimento de distritos de inovação urbana - áreas urbanas de uso misto, caminháveis ​​e ricas em trânsito, onde instituições-âncora e empresas maduras se agrupam com start-ups, incubadoras de empresas e aceleradoras. Enquanto impulsionadores do crescimento e revitalização do emprego, esses distritos também tendem a refletir as indústrias baseadas no conhecimento que os compõem e, portanto, muitas vezes carecem de diversidade em termos de força de trabalho, propriedade de negócios e tomada de decisões.

Este perfil examina o distrito de inovação recentemente designado no centro de Chattanooga, Tennessee, onde as partes interessadas estão empreendendo esforços intencionais para garantir que os residentes de baixa renda e minorias sejam os principais participantes e beneficiários do crescimento e desenvolvimento da área.

História e contexto

Chattanooga, Tennessee, tem uma longa história como centro de logística e manufatura, mas na década de 1980, a cidade enfrentou uma combinação de poluição persistente em meio ao declínio da indústria. A cidade perdeu quase 10 por cento de sua população ao longo da década de 1960 e outros 10 por cento de 1980 a 1990. Chamada pelo icônico âncora da CBS News, Walter Cronkite, de a cidade mais suja da América, a imagem da cidade durante esse período era pobre, e o centro urbano estava deprimido - um distrito comercial de uso único, com poucas pessoas nas ruas ou morando no centro da cidade.



Hoje, Chattanooga está mais limpo, mais fresco e experimentando um boom no empreendedorismo. Sua população voltou para 179.139 e a taxa de desemprego caiu de um pico de 9,8 por cento em maio de 2009 para um mínimo de 3,3 por cento em maio de 2018. Nas últimas décadas, o centro da cidade, em particular, tornou-se um animado distrito de uso misto, com a população residencial aumentando 23 por cento de 2000 a 2015 - quase o dobro da taxa do condado de Hamilton ao redor - e as vagas no varejo diminuindo para menos de 2 por cento em 2016.1No entanto, agora como sempre, nem todos compartilham dessa prosperidade recém-descoberta.

por que o trunfo não deveria ganhar

Na verdade, talvez nenhum lugar represente melhor a promessa e os perigos do novo Chattanooga do que o Distrito de Inovação de Chattanooga. Em 2015, a cidade designou oficialmente o distrito em parte do centro da cidade na esperança de aproveitar ao máximo a infraestrutura de Internet de alta velocidade pública da cidade (conhecida coloquialmente como Gig). Este novo distrito se baseia em uma história de 30 anos de parceria público-privada no desenvolvimento liderada pela River City Company, que reconstruiu a orla do Rio Tennessee, construiu o conhecido Aquário do Tennessee e catalisou o desenvolvimento privado em todo o centro da cidade. Ao contrário de muitos distritos de inovação, que têm grandes corporações ou universidades de pesquisa como suas âncoras principais, a energia de Chattanooga gira em torno do EPB, o serviço público de eletricidade e telecomunicações da cidade, e do Edney Innovation Center, um edifício de 11 andares que combina programação comunitária, serviços comerciais, co-working e espaços de escritórios privados. O plano de visão do distrito concentra-se em seis valores principais, incluindo inovação, educação, cultura e história, vida pública e tratar o distrito como um laboratório urbano. No entanto, talvez os valores mais importantes e difíceis de cumprir no plano enfoquem o apoio à diversidade e inclusão - especialmente ao longo das linhas raciais - enquanto administra a ameaça de gentrificação.

O desenvolvimento urbano americano foi moldado por práticas racistas de zoneamento, transporte, educação, renovação urbana, aplicação da lei e habitação pública e privada, muitas vezes incentivadas ou ditadas no nível federal. Chattanooga não é exceção.doisOs mapas de linhas vermelhas, que negavam investimentos públicos e privados nas áreas onde viviam as comunidades de cor, afetaram muitos bairros da cidade, incluindo alguns diretamente adjacentes ao centro da cidade e ao distrito de inovação. O legado dessas e de outras políticas persistiu: em 2010, o índice de dissimilaridade da cidade, uma medida comum de segregação, era de 57,8 em 100 possíveis, sugerindo um grau moderadamente alto de segregação.3O nível de escolaridade em Chattanooga também difere significativamente por raça, com residentes brancos três vezes mais prováveis ​​de ter um diploma de bacharel do que residentes negros, e residentes negros duas vezes mais prováveis ​​de não possuírem diploma de ensino médio.4Esses resultados educacionais díspares ecoam nas estatísticas de renda da cidade: em 2010, a renda média das famílias brancas não hispânicas em Chattanooga era quase o dobro da das famílias negras e de 2000 a 2014 as rendas cresceram quase 17 vezes mais rápido para as famílias brancas do que para negros .5Embora gritantes, essas desigualdades são apenas um pouco mais agudas do que na América como um todo.

Desafios e oportunidades

Nesse contexto, é compreensível que diversidade e inclusão tenham se tornado valores fundamentais para o distrito de inovação da cidade.6Chattanooga se beneficiou por ter começado tarde, observa Marcus Shaw, CEO do The Company Lab (Co.Lab), uma aceleradora sem fins lucrativos no distrito. Quando o distrito foi anunciado pela primeira vez em 2015, os líderes de Chattanooga decidiram que precisavam de uma abordagem diferente dos maiores centros de alta tecnologia do país, como San Francisco ou Boston, que continuam a lutar com acessibilidade e diversidade. Conseqüentemente, intencionalmente se tornou a palavra de ordem quando se trata de equidade em Chattanooga, e as organizações de mediação responsáveis ​​pelo distrito têm como objetivo incorporar equidade em suas missões. O período de aceleração é mais difícil quando você cria diversidade no início, continua Shaw. Mais atrito, mas menos risco a longo prazo - assim como um portfólio.

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O Co.Lab fornece um exemplo de como essa abordagem intencional funciona na prática. Em seu relatório anual, eles acompanham o crescimento da propriedade de empresas pertencentes a minorias e mulheres como um de seus principais resultados. À primeira vista, o sucesso do Co.Lab a este respeito parece limitado no início, com a porcentagem de participantes do programa mulheres e minorias desde 2010 pairando perto das proporções para o condado como um todo. Mas a linha de tendência é positiva. A coorte de 2016 foi de 64 por cento de mulheres fundadoras e 31 por cento de fundadoras de minorias - 23 por cento e 14 por cento a mais do que os números de todo o condado, respectivamente. Parte integrante dessa mudança foi a parceria do Co.Lab com a LAUNCH Chattanooga, outra organização sem fins lucrativos com um forte foco no apoio a indivíduos e comunidades que estão sub-representados no ecossistema empresarial da cidade. Marco Perez, vice-presidente de operações da LAUNCH, descreve a abordagem de muitas incubadoras e aceleradoras como identificando e apoiando um punhado de rebatedores home run. A LAUNCH, por outro lado, é uma organização que ensina todos a bater, aberta tanto para microempresas de bairro quanto para empresas em potencial de rápido crescimento e importância regional. Embora seus programas façam uma enorme diferença na vida de indivíduos e famílias, esse também é um processo lento que requer paciência e um investimento de longo prazo nos relacionamentos.

O lugar desempenha um papel crucial e multifacetado em todas essas iniciativas. A densidade é importante, diz Shaw. É um fato da física. A densidade cria poder. A densidade cria oportunidades para ter força e combinar. Na prática, isso significa que a maioria das pessoas de que Shaw precisa para fazer algo são seus vizinhos. Quando preciso encontrar alguém, literalmente caminho. Posso caminhar para todos os influenciadores desta cidade. Os mesmos benefícios da concentração se estendem aos participantes e também aos líderes desses programas. Eles também ganham acesso às redes sociais, cultura empreendedora e recursos do distrito de inovação por meio de placemaking em espaços públicos, como o recentemente renovado Miller Park e espaços comunitários como o Edney Innovation Center.

Mesmo as iniciativas de capital digital em toda a cidade de Chattanooga enfatizam a centralidade do distrito. Tech Goes Home Chattanooga ajuda a conectar os residentes à internet de ultra-alta velocidade da cidade por meio de uma combinação de hardware subsidiado e acesso à internet, bem como treinamento em alfabetização digital. Sammy Lowdermilk, gerente de programa da Tech Goes Home, observa que muitas pessoas fora do centro da cidade não estão familiarizadas com o distrito de inovação. Este conceito de distrito de inovação é relativamente novo. Grande parte da comunidade não entende isso. A tecnologia vai para casa é um bom canal para ajudar as pessoas a entender o impacto positivo que o distrito de inovação pode ter na cidade. Os eventos regulares organizados pela Tech Goes Home são muitas vezes a primeira introdução dos participantes ao edifício Edney, mas à medida que a familiaridade e o senso de propriedade aumentaram, a Lowdermilk percebeu um aumento nas organizações fora do distrito de inovação aproveitando esses recursos.

No entanto, a abordagem do distrito de inovação também tem suas armadilhas. Em particular, um relatório de 2018 descobriu que o Census Tract 31, que inclui o distrito de inovação, experimentou uma mudança significativa de renda e composição racial entre 2000 e 2015. Naquela época, a área viu um aumento de sete vezes no número de famílias que ganhavam mais de US $ 75.000, um declínio de 16% no número de famílias que ganham menos de US $ 20.000 e um declínio de 25% no número de famílias negras.7A questão levantada pelos autores do relatório é eticamente desafiadora: Até que ponto as preocupações com a gentrificação localizada desviam o foco do potencial de crescimento econômico inclusivo em toda a cidade? Esta pergunta é especialmente difícil de responder quando o distrito é tão jovem e as vantagens são tão incertas. Embora programas individuais como Co.Lab, LAUNCH e Tech Goes Home mostrem resultados promissores para seus participantes, a escala de pobreza e desigualdade em Chattanooga e em outras cidades americanas é vasta. O complexo efeito cascata de criação de empreendedorismo, tomada de decisão e propriedade mais diversificados pode ser grande o suficiente para atingir todos os chattanoogans?

Todos no país estão tentando descobrir como isso funciona, conclui Perez da LAUNCH. Chattanooga tem um longo caminho a percorrer no que diz respeito à equidade, mas acho que somos a cidade que pode realmente descobrir como fazer isso da maneira certa.