Pesquisa e opinião pública: o bom, o ruim e o feio

Se você fizer uma pesquisa de opinião pública sobre as pesquisas, é provável que a maioria ofereça algumas opiniões bastante desfavoráveis ​​sobre os pesquisadores e os usos de seu trabalho. Muitos entrevistados em potencial podem simplesmente desligar seus telefones. No entanto, se você perguntasse se políticos, líderes empresariais e jornalistas deveriam prestar atenção às vozes do povo, quase todos diriam que sim. E se você então perguntasse se as pesquisas são, pelo menos, uma ferramenta por meio da qual os desejos do povo podem ser discernidos, uma maioria relutante provavelmente diria sim a isso também.

Vários enigmas das pesquisas de opinião pública estão envolvidos nesta história hipotética. Pessoas de todos os tipos, ativistas e cidadãos comuns, regularmente citam as pesquisas, especialmente aquelas que as consideram maioria. Mas as pessoas são profundamente céticas em relação às pesquisas, especialmente quando a opinião vai na direção errada.

Algumas de suas dúvidas são sobre os métodos dos pesquisadores. Eles fazem as perguntas certas? Eles estão manipulando a formulação das perguntas para obter as respostas que desejam? E quem eles entrevistaram? Algumas das dúvidas estão envolvidas na desconfiança dos partidos políticos, marqueteiros e gigantes da mídia que pagam pelas pesquisas.



O exemplo imaginário também mostra que é muito importante como os pesquisadores fazem suas perguntas. Às vezes, os entrevistados oferecem opiniões sobre assuntos sobre os quais não pensaram muito e não se importam de maneira alguma. As pessoas às vezes respondem às perguntas dos pesquisadores apenas para serem educadas - porque acham que provavelmente devem ter uma opinião. Isso dá aos pesquisadores bastante margem de manobra para formar opinião, especialmente em questões de interesse restrito, em vez de amplo.

Mesmo quando as pessoas têm opiniões fortes, uma única pergunta da pesquisa raramente captura bem essas opiniões. Os seres humanos são complicados e suas opiniões também. Usando as descobertas de nosso exemplo, os inimigos das pesquisas poderiam citar as dúvidas do público para provar que o público é contra as pesquisas. Amigos das pesquisas podem notar que o público, embora de má vontade, concorda que as pesquisas são uma ferramenta para medir a opinião pública e que os líderes devem consultar a opinião pública. Eles poderiam, assim, provar que o público abraça as pesquisas. Ambas as maneiras de ver as descobertas usariam a realidade para distorcer a realidade.

Esta questão do Brookings Review examina como funcionam as pesquisas, o que elas podem nos ensinar sobre a opinião pública e que papel a opinião pública desempenha e deve desempenhar em nossa democracia. Trazemos para esta revista um viés direto a favor da votação, moldado, em parte, por nossas primeiras experiências profissionais. Mann passou grande parte de seu tempo de pós-graduação no Survey Research Center da Universidade de Michigan e depois conduziu pesquisas para candidatos ao Congresso na década de 1970. Dionne fez um trabalho de pós-graduação com grande ênfase na opinião pública e ajudou a iniciar o New York Times / CBS News Poll em 1975. Compartilhamos a crença de que o estudo do que os cidadãos pensam sobre política e política é uma contribuição genuína para a democracia. É especialmente importante em democracias cujos políticos reivindicam seus mandatos do povo e regularmente insistem que representam os pontos de vista e os interesses do povo. Pedir ao povo, com regularidade, os seus próprios pensamentos parece-nos útil e um obstáculo às reivindicações dos detentores do poder.

Mas é precisamente por causa de nosso respeito pelas pesquisas que somos perturbados por muitas coisas feitas em seu nome. Quando grupos de interesse encarregam os pesquisadores de fazer perguntas importantes para reunir provas científicas de que o público concorda com qualquer demanda que estejam fazendo ao governo, eles rebaixam as pesquisas e enganam o público. Quando os analistas, às vezes inocentemente, usam os números das pesquisas como um guia definitivo para a opinião pública, mesmo em questões nas quais a maioria das pessoas deu pouca atenção, eles estão escrevendo mais ficção do que fatos. Quando consultores políticos usam informações coletadas por meio de pesquisas e grupos de foco para camuflar as políticas polêmicas de seus clientes com uma retórica calmante, carregada de símbolos e enganosa, eles frustram a deliberação democrática.

Em muitas questões, o público não tem opiniões totalmente formadas e inequívocas. Isso não significa que haja algo de errado com o público. Em uma democracia, os cidadãos estão normalmente mais preocupados com alguns assuntos do que com outros, e a maioria dos cidadãos não está continuamente envolvida nos assuntos públicos. Certas questões obscuras de política pública, embora importantes, nunca envolverão um público de massa. Pesquisas que não tratam desses fatos básicos da vida democrática estão produzindo algo diferente de informações reais.

Também surgem preocupações metodológicas mais simples. Algumas pesquisas são produzidas com mais cuidado do que outras. Pesquisas e grupos de foco rápidos e baratos podem ser úteis, digamos, para profissionais de marketing e gerentes de campanha que precisam de informações rapidamente - e conhecem seus limites. Mas muitas vezes é difícil para o público e até mesmo para os profissionais ter certeza sobre a qualidade dos dados que veem, muito menos se conclusões amplas de tais dados são justificadas. Taxas de resposta em declínio, tecnologias emergentes e votação antecipada estão colocando ainda mais obstáculos até mesmo para o mais responsável dos pesquisadores.

A opinião pública é uma mercadoria ilusória. Tenta medi-lo, como Samuel Popkin argumenta em O eleitor do raciocínio , forçosamente revelará inconsistência e mudança. Esses problemas surgem, insiste Popkin, não porque o público não seja suficientemente educado, informado ou motivado. A ambivalência é simplesmente um fato imutável da vida. Como consequência, os cidadãos usam atalhos de informação ao tomar decisões na arena política - com as informações novas e pessoais eliminando o antigo e o impessoal. Com a falta de preferências fixas do público em muitas questões, os atores políticos têm amplo incentivo para fornecer esses atalhos de maneiras que possam ampliar o apoio a si próprios e às políticas que defendem.

As relações entre cidadãos e líderes, entre opinião pública e governança democrática, são complexas. Muitos temem que os políticos contemporâneos muitas vezes colocam o dedo no vento da opinião pública ao decidir quais políticas avançar. No entanto, a própria fragilidade e ambigüidade da opinião pública tornam problemático o uso das pesquisas como um guia direto e dominante para a formulação de políticas públicas. O presidente George W. Bush e o primeiro-ministro Tony Blair procuraram claramente levar seu público sobre a necessidade de desarmar e depor Saddam Hussein no Iraque. Ambos tiveram grande sucesso.

Mas agradar a opinião pública e liderar a opinião pública não esgota as maneiras pelas quais os líderes políticos e os cidadãos interagem. Os políticos podem ser sensíveis aos valores públicos subjacentes enquanto se inclinam contra as preferências públicas atuais. Em resposta às preocupações do público, eles podem, como Bush fez ao ir ao Congresso e ao Conselho de Segurança da ONU para obter autorização para agir contra o Iraque, ajustar o processo sem alterar o conteúdo de suas decisões políticas. Os políticos e líderes de grupos de interesse também podem moldar - e manipular - a opinião pública para construir um amplo apoio nominal para políticas que atendem principalmente aos interesses de seus principais apoiadores. Essa dinâmica natural da política, na era da campanha permanente, aumentou dramaticamente a artificialidade e a dissimulação de grande parte do discurso público.

A votação é uma ferramenta, não um princípio. Os autores desta edição não elogiam nem enterram as pesquisas. Eles, no entanto, reconhecem como isso se tornou importante em nossa democracia. Eles enfatizam a confiança de Ronald Reagan, mas verificam a regra. E eles nos exortam a lembrar a grande diferença entre a ideia de que o povo deve governar e o uso de pesquisas para determinar políticas públicas ou manipular a vontade do povo. Temos certeza de que as pessoas concordam conosco. Se você duvida disso, basta fazer uma votação.