Os custos reais da energia dos EUA

Leia Os custos ocultos da energia: bate-papo na Web de Michael Greenstone.

Enquanto as famílias americanas pegam a estrada neste verão, os maiores solavancos podem ser na bomba.

Mas o segredinho sujo por trás da política energética da América é que o preço real que pagamos pelo gás ou eletricidade é muito maior do que o que vemos na bomba ou em nossas contas de serviços públicos. Os custos menos óbvios de nossas escolhas de energia afetam nossa saúde, o meio ambiente e a segurança nacional.

Desastres como o derramamento de óleo da Deepwater Horizon, a morte de 29 mineiros de carvão da Virgínia Ocidental e a crise na usina nuclear do Japão são exemplos importantes. Embora essas tragédias sejam vivas, os custos diários associados ao consumo de energia nos EUA são muito maiores.



O que pode ser feito? Precisamos de uma mudança de paradigma em nossa estratégia energética doméstica. Os chamados custos sociais das fontes de energia decorrentes de emissões nocivas ou de decisões de política externa, por exemplo, devem ser precificados de forma que empresas e consumidores tenham informações claras na hora de fazer suas escolhas.

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Considere: as usinas a carvão fornecem cerca de 45% da eletricidade dos EUA a um preço aparentemente vantajoso - apenas 3,2 centavos por quilowatt-hora (KWh) de eletricidade, ou energia suficiente para fazer seu micro-ondas funcionar por uma hora.

Mas o custo real dessa energia é, na verdade, 170% maior. Cada KWh de eletricidade gerada a carvão vem com um adicional de 5,6 centavos de dano ao nosso bem-estar. Isso inclui cerca de 3,4 centavos em impactos adversos à saúde, de acordo com um relatório recente da National Academies of Science. Os 2,2 centavos restantes, com base nos cálculos do preço social do carbono do governo dos EUA, resultam de danos relacionados às mudanças climáticas.

Esses custos adicionais não aparecem em nossos orçamentos mensais. Mas nós, o povo americano, ainda pagamos. O projeto de lei é devido na forma de expectativa de vida mais curta, aumento de doenças respiratórias, uma mudança no clima que ameaça nosso modo de vida e política externa restrita.

Comparar os custos sociais de formas alternativas de eletricidade produz algumas descobertas surpreendentes. O custo total da eletricidade de uma nova usina de gás natural é de cerca de 6,5 centavos de dólar por KWh, de acordo com um novo artigo do Projeto Hamilton. Isso é mais de 25 por cento menos do que o custo total da eletricidade gerada nas usinas de carvão existentes.

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Além disso, é substancialmente mais barato do que os custos totais das usinas nucleares de carvão limpo e das tecnologias renováveis ​​disponíveis.

Dada a disponibilidade de fatos confiáveis ​​e baseados em evidências sobre os verdadeiros custos da energia, por que os Estados Unidos ainda dependem de combustíveis sujos? É simples: nossa política energética não penaliza adequadamente as fontes de energia que impõem danos mais amplos à sociedade, nem recompensa as fontes que não geram esses custos.

Uma nova estratégia energética deve criar condições de concorrência equitativas - em que os preços de todas as fontes de energia reflitam os custos de produção, bem como quaisquer custos de saúde, ambientais ou de segurança nacional resultantes. Uma vez que os preços da energia refletem seus custos totais, as empresas e os consumidores seriam livres para fazer escolhas melhores e mais informadas - e escolher as fontes de energia que realmente custam menos.

Embora isso possa, no curto prazo, aumentar o que pagamos na bomba e nos serviços públicos, a recompensa virá na forma de vidas mais longas e saudáveis, um meio ambiente melhor e maior segurança nacional.

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Outra vantagem importante dessa mudança de paradigma seria o incentivo a novas fontes de energia com preços competitivos. A inovação tem sido uma marca registrada americana - e pode ser um impulsionador-chave de uma nova estratégia de energia.

Com os sinais de mercado certos e recursos redirecionados em pesquisa e desenvolvimento, os avanços no setor de energia podem reduzir os custos das fontes de energia renováveis, de modo que os combustíveis limpos possam ser mais competitivos com os combustíveis tradicionais. Isso pode até levar a novas opções de combustível que hoje são apenas ideias.

Podemos continuar com políticas que subsidiam fontes de energia tradicionais, produzindo energia aparentemente barata que traz uma série de desafios para os americanos hoje e nas gerações futuras. Ou podemos redesenhar a política de energia dos EUA, usando uma abordagem baseada no mercado que calcula o custo real de cada quilowatt-hora e permite uma competição real.

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Claro, a resposta certa exigirá escolhas políticas difíceis. Mas com os preços da gasolina ainda altos e outras fontes de energia, como o gás natural, começando a competir, existem oportunidades reais de saltar em direção a um novo futuro energético.