Confiança e empreendedorismo abrem caminho para a inclusão digital em Brownsville, Texas

Como o COVID-19 requer cada vez mais áreas do país para se abrigar em casa, a banda larga é mais essencial do que nunca. O acesso à Internet significa poder trabalhar em casa, conectar-se com amigos e familiares e pedir comida e outros produtos essenciais online. Para as empresas, permite a possibilidade de permanecer aberto sem depender de pedestres e de realizar funções essenciais à distância.

Ajustar-se à vida em um espaço digital é simples para alguns de nós. Mas para residências e empresas sem uma assinatura de banda larga, a vida em quarentena é uma imagem totalmente diferente. Como parte de um projeto maior em torno do patrimônio digital, visitamos a área metropolitana de Brownsville-Harlingen, no Texas, uma comunidade com taxas baixas de adoção de banda larga e serviço irregular. Em Brownsville, é um desafio para os alunos acompanharem as tarefas escolares, para o departamento de polícia carregar relatórios e para os residentes manterem conexões. Eles não estão sozinhos nesses desafios, mas podemos contar com essa comunidade para entender melhor as oportunidades de superar as barreiras à adoção da banda larga.

Brownsville fica na fronteira dos EUA com o México e abriga 423.908 residentes, a maioria dos quais (89,8%) se identifica como latinos ou hispânicos. A região tem uma taxa geral de pobreza de 28% e, para menores de 18 anos, a taxa de pobreza é de 41,1%. A área também tem uma taxa de adoção de banda larga significativamente mais baixa do que o resto do país: apenas metade de todos os domicílios têm algum tipo de conexão de banda larga (em comparação com 85,1% nacionalmente) e 11% dos domicílios têm apenas uma conexão de celular.



Mapa

Líderes da região - incluindo o gerente da cidade, o chefe da Brownsville Community Improvement Corporation e representantes de centros locais de saúde e habitação - todos sabem que, para melhorar as condições econômicas, eles precisam aumentar a penetração, a adoção e o uso da banda larga. Para chegar lá, eles estão capitalizando na já forte rede de membros da comunidade de confiança da região, bem como no espírito empreendedor profundamente entrelaçado na força de trabalho da região.

Os objetivos para uma Brownsville mais conectada podem ser claros, mas as intervenções não são fáceis. A região há muito luta para atrair provedores de serviços de Internet (ISPs) para conectar todos os bairros, e não há renda familiar disponível suficiente para cada residente pagar uma assinatura de banda larga. A falta de conectividade digital cria ventos contrários à economia; As partes interessadas observaram que algumas empresas deixaram a região devido à falta de acesso e adoção de banda larga, o que restringe o crescimento de seus negócios.

Da mesma forma, a capacidade de estimular o crescimento empresarial é limitada se os proprietários de pequenas empresas, seus clientes e a força de trabalho futura não estiverem digitalmente conectados. As partes interessadas observaram que manter jovens empreendedores promissores em Brownsville é um desafio. E, uma vez que muitos alunos não conseguem se conectar a serviços de educação digital em casa, inclusive em moradias com apoio público, eles são incapazes de desenvolver as habilidades necessárias para uma força de trabalho em digitalização.

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As iniquidades da banda larga espalham-se da comunidade empresarial para o setor de saúde também. A falta de acesso e adoção impede que os provedores abordem as crescentes preocupações em torno da saúde e do acesso a cuidados de saúde de qualidade. Em comparação com a média nacional, a região de fronteira enfrenta um maior prevalência de diabetes e condições relacionadas. Embora as causas desses resultados sejam complexas, os provedores sabem que mais da metade de todos os casos em certos condados da região de fronteira não são tratados.

Por exemplo, o Area Health Education Center (AHEC) no Centro de Serviço Social Bob Clark de Brownsville descobriu que a razão mais comum para as pessoas não usarem os serviços de saúde gratuitos da instituição é a falta de transporte ou conscientização sobre as consultas. Acesso de banda larga expandido permitiria aos pacientes para gerenciar consultas online e fazer contato preliminar com médicos de casa. A AHEC já está aproveitando a banda larga disponível na clínica ao conectar pacientes a especialistas por meio de equipamentos que transmitem imagens e sinais vitais a locais remotos.

Felizmente, o setor de saúde nesta região oferece uma solução única para enfrentar os desafios das habilidades digitais: promotoras, que são agentes comunitários de saúde de comunidades latinas ou hispânicas locais. As promotoras são apoiadas pelos departamentos de saúde do condado e, devido à natureza do seu trabalho, já estão integradas e têm confiança nas suas comunidades. Eles podem alavancar sua confiança e relacionamentos para educar os residentes - especialmente os mais difíceis de alcançar - sobre como navegar em portais de saúde online e outros serviços.

Embora este não seja um componente tradicional do trabalho das promotoras, é do interesse social e financeiro dos departamentos de saúde ter pacientes alfabetizados digitalmente. Embora muitas promotoras tenham habilidades digitais avançadas, outras ainda precisam de treinamento e apoio de seus empregadores. A reorientação dos sistemas de saúde para a inclusão digital pode ter impactos duradouros na saúde e na equidade em toda a região.

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Nesse esforço, a cidade também trabalhou com a Escola de Saúde Pública da Universidade do Texas para desenvolver um sistema de trilhas que encorajasse estilos de vida mais ativos. De acordo com o gerente da cidade, os ISPs podem usar o terreno do sistema de trilhas como direito de passagem para fornecer banda larga em áreas carentes.

Da mesma forma, a cidade e o Brownsville Community Improvement Corporation demonstraram seu compromisso com a tradição empresarial da região, reunindo seus recursos para criar um centro de inovação no centro da cidade. O hub apoiará oportunidades digitais para empresários atrairem capital privado e incentivar o desenvolvimento de uma infraestrutura de banda larga mais rápida e confiável. Em um grande sinal de apoio, o Departamento de Comércio dos EUA premiou US $ 900.000 para apoiar o lançamento do hub. A esperança é promover e reter talentos locais, capacitando empreendedores promissores.

Dando continuidade a esses esforços, no final de 2019, a cidade fez parceria com o Federal Reserve Bank de Dallas para desenvolver uma estratégia comunitária para a implementação de banda larga em áreas carentes. Várias entidades da comunidade já fizeram parceria para financiar um estudo de viabilidade da banda larga.

Brownsville apresenta uma lente clara para a compreensão do impacto agudo da exclusão digital nas comunidades com populações rurais e maior proporção de indivíduos nascidos no exterior. Mesmo com essas grandes disparidades, Brownsville mostra como construir um sistema de confiança e uma plataforma de crescimento pode iniciar o processo de redução das divisões digitais - na época do COVID-19 e além.