Infelicidade na América

Todos estão lutando para entender por que tantos brancos - incluindo muitos que não estão sofrendo economicamente - estão se unindo às palavras raivosas e à música de medo da campanha presidencial de Donald Trump. Enquanto isso, negros e outras minorias estão aderindo ao status quo incremental de Hillary Clinton. É uma justaposição estranha, mas há uma explicação, uma com ramificações de longo alcance. Uma grande e crescente lacuna de otimismo se abriu entre os brancos pobres e de classe média e suas contrapartes de outras raças - e os primeiros são os pessimistas congênitos.

Minha pesquisa encontra profundas divisões em nosso país - não apenas em termos de renda e oportunidade, mas em termos de esperanças e sonhos. Os custos mais altos de ser pobre nos EUA não estão na forma de bens materiais ou serviços básicos, como nos países em desenvolvimento, mas na forma de infelicidade, estresse e falta de esperança. O que é mais surpreendente, porém, é que os grupos mais desesperados não são as minorias tradicionalmente discriminadas, mas os brancos pobres e quase pobres. E de todos os grupos raciais na pobreza, os negros são os mais otimistas sobre seu futuro.

Com base em uma pergunta em uma pesquisa Gallup perguntando aos entrevistados onde eles esperavam que sua satisfação com a vida estivesse em cinco anos (em uma escala de 0 a 10 pontos), descobri que, entre os pobres, o grupo com maior pontuação são os negros pobres. De longe, o grupo menos otimista é o dos brancos pobres. A pontuação média dos negros pobres é grande o suficiente para eliminar a diferença de otimismo sobre o futuro entre ser pobre e ser de classe média (por exemplo, removendo o grande efeito negativo da pobreza), e eles têm quase três vezes mais probabilidade de estar em posição superior na escala de otimismo do que os brancos pobres. Os hispânicos pobres também são mais otimistas do que os brancos pobres, mas as diferenças entre suas pontuações não são tão grandes quanto aquelas entre negros e brancos.



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Em termos de estresse - um marcador de mal-estar - existem, novamente, grandes diferenças entre as raças. Os brancos pobres são o grupo mais estressado e têm 17,8% mais probabilidade de sofrer estresse no dia anterior do que os brancos de classe média. Em contraste, os negros de classe média têm 49% menos probabilidade de sofrer estresse do que os brancos de classe média, e os negros pobres são 52% menos propensos a sofrer de estresse do que os brancos pobres (por exemplo, suas chances de sofrer estresse são cerca de metade das dos brancos pobres.

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Por que isso importa? Indivíduos com altos níveis de bem-estar têm melhores resultados; eles acreditam em seu futuro e investem nele. Em contraste, aqueles sem esperança para seu futuro normalmente não fazem tais investimentos. Notavelmente, os pobres nos EUA (em média) têm menos probabilidade de acreditar que o trabalho árduo os levará à frente do que os pobres na América Latina. A falta de esperança fica evidente até nas palavras que usam, conforme David Leonhardt (2015) encontrou em uma pesquisa no Google. As palavras dos ricos - como iPads, rolos de espuma e destinos de viagem exóticos - refletem a aquisição de conhecimento e comportamentos preocupados com a saúde; os pobres - como armas, videogames, diabetes e dietas da moda - refletem desespero, perspectivas de curto prazo e soluções remendadas.

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O que explica o otimismo entre os negros pobres em comparação com os brancos? Alguns estudiosos, como Jeremy Jackson, da Universidade de Michigan, destacam altos níveis de resiliência e um forte senso de comunidade entre os negros, algo que nossos dados também sugerem. Também pode haver um efeito Obama, dado o marco histórico feito pela eleição do primeiro presidente afro-americano, e o apoio ao presidente Obama permaneceu constante entre os negros ao longo de seu mandato.

E apesar das manifestações visíveis de frustração negra, como em Baltimore e Ferguson, Missouri, e contínuas lacunas em salários, mobilidade e resultados educacionais, tem havido progresso negro. Como Eduardo Porter, do New York Times escreveu em 2015, ao mesmo tempo em que as lacunas de desempenho e proficiência aumentaram entre os grupos de renda, elas se estreitaram entre negros (e hispânicos) e brancos: A lacuna de proficiência entre pobres e ricos é quase duas vezes maior do que entre crianças negras e brancas. A diferença salarial geral entre negros e brancos também diminuiu (os homens negros ganhavam 69% do salário médio dos homens brancos em 1970 e 75% em 2013 [CPS, 2014]). A diferença na expectativa de vida entre negros e brancos também diminuiu para seu ponto mais baixo na história - 3,4 anos, 75,6 anos para negros e 79 anos para brancos.

Os brancos pobres e com ensino médio caíram de status, pelo menos em termos relativos. Andrew Cherlin (2016) descobriu que negros pobres e de classe média têm mais probabilidade de se comparar a pais que estavam em situação pior do que eles, enquanto a maioria dos brancos operários são inseguros e enfrentam muito mais competição por empregos do que seus pais. E os marcadores de seu desespero são cada vez mais evidentes. Considere o aumento nas taxas de mortalidade relacionadas ao vício em opioides, suicídio e outras causas evitáveis ​​entre brancos sem educação, mas não negros e hispânicos, que foi destacado pela primeira vez em um estudo de 2015 por Anne Case e Angus Deaton, e desde então foi relatado por outros, incluindo Joel Achenbach, Dan Keating e colegas (2016) no Washington Post.

Outra parte dessa história é a distância cada vez maior entre as vidas daqueles que estão no topo e na base da distribuição de renda. O medo de ficar para trás é ainda maior se o sucesso estiver cada vez mais fora de alcance. Sergio Pinto e eu (2016), por exemplo, descobrimos que entrevistados pobres que vivem em cidades e subúrbios mais desiguais relatam mais estresse e preocupação do que aqueles em cidades mais iguais (com base em dados do Gallup). E tanto os pobres quanto os ricos que vivem em áreas mais desiguais são menos propensos a relatar ter família e amigos com quem podem contar em momentos de necessidade.

O sonho americano de prosperidade, oportunidades iguais e democracia estável está sendo desafiado pelo aumento da desigualdade de renda, o esvaziamento da classe média, a diminuição dos salários e o aumento da insegurança para trabalhadores pouco qualificados e o aumento das taxas de mortalidade. Até recentemente, fomos pegos de surpresa pela profundidade e amplitude do problema. Se nada fizer de positivo para o nosso país, o alarme generalizado causado pela ascensão política de Donald Trump e suas promessas de construir muros, proibir o comércio e criar mais divisões dentro de nossa sociedade nos acordou.

A profundidade e o escopo desse problema exigem soluções políticas difíceis, como investimentos de longo prazo em saúde pública e educação. Requer o desenvolvimento de novas formas de assistência social - e linguagem - que estimulem a esperança em vez de estigmatizar os beneficiários pobres - algo que os latino-americanos têm feito com sucesso nos últimos anos. Também requer reduzir a distância entre as vidas dos ricos e dos pobres, de forma que alcançar o sucesso - e viver o sonho americano - não seja algo que pareça para sempre fora do alcance dos pobres. Por fim, acompanhar o bem-estar como um complemento ao PIB, como muitos países já estão fazendo, forneceria um indicador importante da felicidade e saúde de nossa sociedade no futuro - e nos impediria de ser tão surpresos por essas tendências quanto ficamos Tempo.